Wetenschappers staan op het punt mammoet te herscheppen

Wetenschappers hebben een belangrijke stap genomen naar het herscheppen van een wolharige mammoet. Ze slaagden erin veertien genen van de uitgestorven diersoort te laten functioneren in de cellen van de hedendaagse olifant.
Kos Wetenschappers hebben een belangrijke stap genomen naar het herscheppen van een wolharige mammoet. Ze slaagden erin veertien genen van de uitgestorven diersoort te laten functioneren in de cellen van de hedendaagse olifant.
Wetenschappers van de universiteit van Harvard hebben genen van een wolharige mammoet kunnen mengen met levend DNA van een Aziatische olifant. Zo staan ze een grote stap dichter bij het weer tot leven wekken van de prehistorische mammoet, die meer dan 3.000 jaar geleden is uitgestorven.

Permafrost

De genetici gebruikten DNA van mammoeten die leefden in het Noordpoolgebied. Dankzij de permafrost zijn de genen in de karkassen uitstekend bewaard gebleven. De wetenschappers vonden de belangrijkste verschillen in de genetische code van de mammoet en de huidige olifant. Zo reproduceerden ze 14 specifieke genen die ze succesvol wisten te mengen met de gencode van een olifant. In een laboratoriumomgeving begonnen de genen van de mammoet te functioneren in olifantencellen.

Koudeweerstand
"We concentreerden ons op genen die zorgen voor koudeweerstand, zoals beharing, de grootte van de oren, het onderhuids vet en de hemoglobine (de bloedmolecule die zorgt voor het transport van zuurstof door het lichaam, redactie)", stelt professor George Church.

"We hebben nu functionerende olifantencellen met mammoet-DNA erin. We hebben de studie nog niet gepubliceerd omdat er nog werk aan de winkel is", zegt Church in The Sunday Times.

Meest verwant met Aziatische olifant
De mammoet is het meest verwant met de Aziatische olifant. Het dier was ruim drie meter hoog en woog zeven ton. Onze voorouders jaagden op de mammoet, die ongeveer 3.300 jaar geleden uitstierf.

Klonen
Bevroren karkassen van wolharige mammoeten zijn teruggevonden in Alaska en Siberië. Uit die karkassen haalden de wetenschappers DNA-stalen. Momenteel werken drie verschillende teams aan het herscheppen van het volledige genoom van de wolharige mammoet. Het uiteindelijke klonen van het dier komt daarmee een grote stap dichterbij.

Kritiek
Andere experts menen dat het geld beter zou besteed zijn aan het beschermen van de Afrikaanse en Aziatische olifant. De Afrikaanse olifant is kwetsbaar, de Aziatische is met uitsterven bedreigd.

"Waarom zouden we een andere olifantensoort tot leven wekken als we de olifanten die nog niet zijn uitgestorven nog niet kunnen houden?", vraagt professor en DNA-expert Alex Greenwood zich af.

Andere critici stellen dat een olifant moet lijden voor het klonen van een mammoet. Het dier moet in gevangenschap gehouden worden, experimenten ondergaan en een zwangerschap van 22 maanden doorstaan om dan te bevallen van een nakomeling die misschien niet eens overleeft.