Wetenschappers hebben nieuwe theorie over hoe oppervlak van Mars werd gevormd

De Galekrater op Mars zou ooit vol water hebben gestaan.
University of California Berkley De Galekrater op Mars zou ooit vol water hebben gestaan.
Onderzoekers van de Amerikaanse Penn State University hebben een nieuwe theorie ontwikkeld die kan verklaren hoe de diepe valleien op de oppervlakte van Mars ontstaan zijn. Ze zien eruit als de valleien op aarde, maar die werden gevormd door water dat er duizenden jaren doorliep. En 3,8 miljoen jaar geleden, toen de oppervlakte van Mars zijn vorm kreeg, was de planeet helemaal bedekt met ijs. Of toch niet?

Volgens de wetenschappers van Penn State zouden op Mars ook warmere perioden zijn voorgekomen en die zouden zijn veroorzaakt door het broeikaseffect. De warmere periodes zouden tot 10 miljoen jaar per keer hebben geduurd, dankzij een dikke atmosfeer van koolstofdioxide en waterstof. En genoeg water geproduceerd hebben om de oppervlakte van de planeet zijn huidige vorm te geven.

De resultaten van het onderzoek - dat gesponsord werd door de NASA - werden gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Earth and Planetary Science Letters. "Vroegere studies gingen ervan uit dat Mars opwarmde als gevolg van de impact van meteorieten. Die creëerden een atmosfeer die regen veroorzaakte. Maar die buien kunnen nooit lang genoeg geduurd hebben en genoeg water gecreëerd hebben om het oppervlak van de planeet uit te slijten", aldus onderzoekster Natasha Batalha.  

Haar collega Jim Kasting vult aan: "Mars moet miljoenen jaren warm geweest zijn en bij de theorie van de meteorietinslagen zou dat maar duizenden jaren geweest zijn. Voor het uitslijten van de valleien zijn miljoenen meters regenval nodig, niet een paar honderd."  

Grand Canyon
Ter vergelijking: de Grand Canyon - die lijkt op de valleien van Mars - werd gevormd nadat de Coloradorivier er 16 miljoen jaar doorheen stroomde. Met dank aan de sneeuw uit de Rocky Mountains, die elk jaar weer smolt.

De wetenschappers ontwikkelden klimaatmodellen die de lange warme perioden op Mars kunnen verklaren. Volgens hen zouden broeikasgassen zich opgestapeld hebben in de atmosfeer door de uitbarsting van vulkanen en afkoelend magma. Regen zou de koolstof gedeeltelijk hebben doen neerslaan op de bodem. Aanvankelijk beperkt omdat de planeet nog koud was, maar dat zou steeds sneller zijn gegaan.  

Bewijs
Het ultieme bewijs zit in de bodem van de planeet. "Hoge concentraties van koolstofdioxide in de atmosfeer doen zure regen ontstaan, die de koolstofhoudende rotsen op het oppervlak aangetast moeten hebben", aldus Batalha. "Dat moet sporen in de bodem achtergelaten hebben. Een volgende Marsmissie kan daar duidelijkheid over verschaffen."