Op weg naar Ultima Thule: een ontdekkingsreis 6 miljard kilometer ver weg

Een NASA-illustratie van de ruimtesonde New Horizons, die al jaren door de buitenste gebieden van ons zonnestelsel vliegt. Na Pluto in 2015, komt hij op Nieuwjaarsdag bij zijn volgende bestemming: de ruimterots Ultima Thule.
EPA Een NASA-illustratie van de ruimtesonde New Horizons, die al jaren door de buitenste gebieden van ons zonnestelsel vliegt. Na Pluto in 2015, komt hij op Nieuwjaarsdag bij zijn volgende bestemming: de ruimterots Ultima Thule.
Er is nog een wereld te ontdekken, ook in onze eigen uithoek van het heelal. Daarom vliegt een Amerikaanse sonde, de New Horizons, al jaren door de buitenste gebieden van ons zonnestelsel, een regio waar we eigenlijk heel weinig van weten. In juli 2015 kwam hij langs de dwergplaneet Pluto en op dinsdag, Nieuwjaarsdag, komt hij aan bij zijn volgende bestemming: de ruimterots Ultima Thule.

Ultima Thule is een asteroïde die pas in 2014 is ontdekt. Hij is ongeveer dertig kilometer in doorsnee. De rots staat op zo’n 6,6 miljard kilometer afstand van de aarde in de zogeheten Kuipergordel. Dat is een zone vol ruimterotsen voorbij de planeet Neptunus. De gordel is vernoemd naar de Nederlandse sterrenkundige Gerard Kuiper. Nog nooit is een object op zo’n grote afstand van dichtbij onderzocht.

Dinsdagochtend om 6.33 uur Belgische tijd staat de New Horizons het dichtst bij Ultima Thule. De afstand tot de asteroïde is dan ongeveer 3.500 kilometer. Maar de bevestiging dat alles goed is verlopen, komt pas zes uur later op aarde aan. 

lees verder onder de foto:

NASA-illustratie van de New Horizons bij de ruimterots Ultima Thule.
AFP NASA-illustratie van de New Horizons bij de ruimterots Ultima Thule.

De New Horizons moet onder meer uitzoeken waar het rotsblok uit bestaat. Dat kan wetenschappers meer leren over onze eigen planeet, omdat de rots miljarden jaren geleden werd gevormd in de tijd dat ons zonnestelsel ontstond.

Piano

De eerste plannen voor de missie ontstonden rond 1990. In januari 2006 volgde de lancering van de New Horizons, een apparaat dat zo groot is als een piano. Toen hij in juli 2015 langs Pluto vloog, ontdekte de New Horizons onder meer scheuren in het oppervlak van de planeet. Mogelijk worden die veroorzaakt door een ondergrondse oceaan. Ook zag hij bergen tot 6.200 meter hoog.

Pluto was het hoofddoel, Ultima Thule is een onverwacht extraatje. Na het bezoek aan Pluto was de New Horizons nog in zo’n goede staat, dat de vluchtleiding besloot de reis te verlengen met een extra bestemming. Met een snelheid van 1,2 miljoen kilometer per dag vloog de sonde naar Ultima Thule, ongeveer 1,5 miljard kilometer voorbij Pluto.

As van ontdekker

Voor de oude Grieken en Romeinen was Thule een mythisch eiland in het hoge noorden. Ultima Thule, wat ‘voorbij Thule’ betekent, geeft aan dat de sonde “voorbij de grenzen van de bekende wereld gaat”, aldus de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

Mogelijk komt er nog een tweede extraatje. Als de sonde het volhoudt, wil de vluchtleiding over een paar jaar weer langs een ruimterots scheren, nog verder weg. Die bestemming is nog niet geselecteerd. Rond 2047 bereikt de New Horizons de rand van ons zonnestelsel, maar dan werkt hij waarschijnlijk niet meer. 

Aan boord van de sonde is ook de as van de man die in 1930 Pluto heeft ontdekt, sterrenkundige Clyde Tombaugh (1906-1997).

De planeet Pluto, in 2015 gefotografeerd door de New Horizons.
REUTERS De planeet Pluto, in 2015 gefotografeerd door de New Horizons.



12 reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.


  • Johan Apatride

    Straf staaltje technologie! Misschien zullen binnenkort de ruimtesondes het enig bewijs zijn van "intelligent" leven op aarde als we verder doen zoals de mensheid momenteel bezig is.

  • prinsen paul

    Dit is zowat het enig goed nieuws in HEEL de wereld , dank u nasa en het mag wat kosten

  • Marie-Louise Camerman

    Fascinerend om te ontdekken wat er zich allemaal afspeelt in het heelal! Ik ben sinds mijn kinderjaren enorm geïnteresseerd in astronomie en hoop nog veel te mogen ontdekken van ons universum.

  • Nicolaas Van Der Weyden

    Voor zover ik weet is het volgens de relativiteitstheorie niet sneller te gaan dan het licht. Enkel nog maar theoretische veronderstellingen... Als men echt snel van A naar B wilt gaan,zal de ruimte moeten geplooid worden of nog niet bewezen en gevonden wormgaten gebruiken.

  • Bernd Vaes

    Het is mooi om aan een snelheid van enkele tienduizenden km per uur naar die afgelegen steentjes te vliegen, maar wat is die snelheid een echt slakkengangetje en het nut van die steentjes daar is ook al relatief. Om echte ruimtereizen te ondernemen moet men snelheden halen, die nu enkel tot de verbeelding spreken, maar zeker met de kwantenmechanica bereikbaar zullen worden, waarbij ook de lichtsnelheid een slakkengangetje voorstelt.