Wat niemand ooit zou mogen doen, hebben Chinezen gedaan: het menselijk genoom gewijzigd bij embryo

thinkstock
Chinese wetenschappers hebben voor de eerste keer in de geschiedenis van de mensheid de genen van een menselijk embryo gewijzigd. Hiermee worden de geruchten over genetische experimenten in het land bevestigd en groeit ook de angst voor het onethisch gebruik van de techniek die kan leiden tot designerbaby's.

De onderzoekers van de universiteit Sun Yat-sen in Guangzhou konden een gen dat verantwoordelijk was voor een potentieel dodelijke bloedziekte modificeren. Het team onder leiding van researcher Junjiu Huang gebruikte niet-levensvatbare embryo's voor het experiment. Volgens Nature verkregen de onderzoekers de embryo's, die anders toch doodgeboren zouden zijn, van vruchtbaarheidsklinieken.

Injectie
De embryo's werden geïnjecteerd met een enzym dat kan worden geprogrammeerd om een bepaald gen in het vizier te nemen. Gecombineerd met het toevoegen van een ander molecule aan het embryo kan de injectie slechte genetische codes herstellen of wijzigen.

Mijlpaal
De techniek die bekend staat als CRISPR/Cas9 zou nu dus voor de eerste maal zijn toegepast bij menselijke embryo's. Het Chinese onderzoek is in dat opzicht dus een mijlpaal maar bezorgde wetenschappers waarschuwden eerder al dat niemand het menselijk genoom ooit zou mogen wijzigen, of toch niet vooraleer we de gevolgen van dergelijke ingreep kennen.

Obstakels
Het team van Junjiu Huang werd voor de toepassing ervan voor grote uitdagingen gesteld en heeft toegegeven dat er nog heel wat obstakels moeten overwonnen worden voor de techniek helemaal op punt staat en de betrouwbaarheidsgraad voldoende hoog is voor klinisch gebruik.

Afwijkingen
Zo stelden de onderzoekers vast dat de toepassing van CRISPR/Cas9 opvallend vaak afwijkende mutaties veroorzaakte. Dit zou kunnen betekenen dat de techniek bij het herstel van slechte genetische codes nieuwe stoornissen creëert. De succesgraad was te laag. Op dat moment stopten de onderzoekers met het experiment.

Onvoorspelbaar
Is deze techniek van onschatbare waarde om genetische aandoeningen uit te roeien of loert het gevaar van een onethisch gebruik om de hoek? Het debat woedt volop in de medische wereld. Bovendien is het effect van een wijziging van het menselijk genoom op toekomstige generaties voorlopig nog onvoorspelbaar.

Toch houdt dit bepaalde wetenschappers niet tegen om volop te blijven experimenteren. Zo geeft het team van Huang niet op en er zouden op dit moment nog vier (Chinese) teams gen-wijzigingen in menselijke embryo's nastreven.