Waarom u ook na zonsondergang (een heel klein beetje) bruin wordt

thinkstock
Op een zonnige dag op het strand wordt uw lichaam elke seconde blootgesteld aan een triljard lichtdeeltjes - een 1 gevolgd door 21 nullen. De meeste van die lichtdeeltjes, of fotonen, zijn afkomstig van de zon. Maar een klein deel ervan heeft miljarden jaren door het heelal gereisd om te eindigen op uw huid.

In een studie die vandaag verschenen is in Astrophysical Journal brengt een team van Australische, Amerikaanse en Britse astronomen in kaart waar het licht dat de aarde bereikt precies vandaan komt. Het is een merkwaardige gedachte dat u uw bruine kleurtje deels te danken heeft aan licht van buiten onze melkweg. Toch is dat het geval. Tien miljard lichtdeeltjes per seconde per vierkante meter - of een miljardste procent van het totaal - blijken afkomstig uit andere sterrenstelsels, zo berekenden de onderzoekers.

Ze baseerden hun studie op observaties van verschillende ruimtetelescopen en telescopen op aarde. Zo kwamen ze tot de meest accurate metingen ooit van het extragalactische licht.

Oerknal

"De meeste fotonen die ons raken, komen van de zon", zegt professor Simon Driver van het International Centre for Radio Astronomy Research (ICRAR). "Of dat nu direct is, door weerkaatsing in de lucht of door reflectie via het stof in het zonnestelsel."

"We baden echter ook in straling van buiten ons zonnestelsel. Wanneer we buiten zijn, worden we dag en nacht gebombardeerd door ongeveer 10 miljard fotonen per seconde vanuit de extragalactische ruimte. Die lichtdeeltjes komen van sterren in verre stelsels en van de straling die ontstaat wanneer er materie in superzware zwarte gaten terechtkomt." Zelfs lichtdeeltjes afkomstig van de oerknal bereiken onze aarde nu nog.

Natuurlijke zonnebrandolie

Tien miljard fotonen per seconde klinkt misschien als een heleboel, maar volgens de onderzoekers is er geen reden voor ongerustheid. We zouden al miljarden jaren moeten baden in het licht voor het langdurige schade kan aanrichten.

De straling van de zon is dus veel schadelijker. Dat komt omdat het heelal zijn eigen ingebouwde bescherming heeft, zeggen de onderzoekers. Ongeveer de helft van het UV-licht dat van de sterren komt, wordt door stofkorrels omgevormd tot een minder schadelijke golflengte. "Je kan het vergelijken met een natuurlijke zonnebrandolie met een factor 2", klinkt het.