Vreemde zinkgaten "groter dan een voetbalveld" op komeet die rond zon draait

Rosetta wist spectaculaire foto's te maken van de komeet.
Reuters/ESA Rosetta wist spectaculaire foto's te maken van de komeet.
Enorme gaten waar de grond ineens is verdwenen. Zulke zinkgaten (sinkholes) blijken niet alleen voor te komen op Aarde, maar ook elders in de ruimte. Op komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko bijvoorbeeld. Dat heeft de Nederlandse sterrenkundige Dennis Bodewits ontdekt, zo staat in de nieuwste editie van wetenschappelijke vakblad Nature.

67P/Churyumov-Gerasimenko is een rotsblok dat al miljarden jaren rond de Zon draait. Het kreeg vorig jaar bezoek van de Europese sonde Rosetta en de onbemande verkenner Philae landde op het oppervlak, een historische prestatie. Met de Rosetta keek Bodewits, die werkt voor de University of Maryland, naar de komeet.

"De camera heeft vreemde ronde gaten gevonden op het oppervlak van komeet 67P. Sommige van deze gaten zijn net zo diep als breed: zo diep als de Domtoren (in Utrecht - Belga) en groter dan een voetbalveld", aldus Bodewits. Hoe dieper de gaten zijn, hoe jonger ze zijn.

Onder het oppervlak van de komeet zit ijs. Als dit verdwijnt, ontstaat er een holte en is er niets om het 'dak', het oppervlak van de komeet, overeind te houden. Dat zakt in en er blijft een groot gat achter. Het resterende ijs in het gat komt voor het eerst in het zonlicht te staan en verdwijnt ook. Na verloop van tijd slijten de randen van de gaten en valt er stof in.

Sinkholes waren eerder gevonden op Mars. Ze helpen wetenschappers om een beter beeld te krijgen; ze kunnen "onder het oppervlak kijken zonder ervoor te hoeven boren", aldus Bodewits.

AP
AP
AP