Sommige sterren eten hun planeten op

THINKSTOCK
Astronomen van Vanderbilt University in Nashville hebben ontdekt dat sommige sterren planeten verorberen. Ze bemerkten sterren met een afwijkende samenstelling en deden een vergelijkende studie. Daaruit blijkt volgens het wetenschapsmagazine Eos dat de sterren rotsachtige planeten opgeslokt hadden.

De studie is gepubliceerd in het vakblad The Astrophysical Journal. Het onderzoek is gebaseerd op waarnemingen bij de dubbelster met de naam HD20781/HD20782. Dat is de enige bekende dubbelster waarbij beide sterren een eigen planetenstelsel hebben.

Omdat de twee sterren uit dezelfde gaswolk ontstaan moeten zijn, zou het logisch lijken dat ze dezelfde chemische samenstelling hebben. Toch bevat de ene ster volgens de astronomen meer zware elementen (gesteenten en metalen) dan de andere: de ene heeft ongeveer tien aardmassa's aan zwaar materiaal verorberd; de andere ongeveer twintig aardmassa's.

De onderzoekers vermoeden dat de planeten die rond beide sterren cirkelen - de ene heeft een Jupiterachtige reuzenplaneet, de andere twee Neptunusachtige planeten - in een wijde baan ontstaan zijn en later naar binnen migreerden. Daarbij werden de banen van kleinere, aardeachtige planeten verstoord. Die werden in de richting van de ster geslingerd, waar ze uiteen gerukt werden door getijdenkrachten. Zo kwam hun materiaal in de buitenste gaslagen van de ster terecht.