Ruimtetelescoop Kepler in de problemen

Een illustratie van ruimtetelescoop Kepler.
AP Een illustratie van ruimtetelescoop Kepler.
NASA's ruimtetelescoop Kepler, die al jaren succesvol de ruimte afspeurt naar planeten die veel op de aarde lijken, is in nood. Daardoor dreigt de ruimtemissie gevaar te lopen.

Tijdens een routinecontrole werd donderdag duidelijk dat de ruimtetelescoop in de noodmodus is gegaan. Dat is de laagste 'stand' waarin het apparaat functioneert. De modus wordt pas ingeschakeld als het ruimtevaartuig in serieuze problemen zit. De noodmodus is bedoeld om meer schade te voorkomen, maar is ook het meest brandstofverbruikend. 

Volgens NASA was Kepler enkele dagen eerder nog volledig operationeel. Het is onduidelijk waardoor de problemen worden veroorzaakt en of NASA erin zal slagen de satelliet weer tot leven te wekken. Het opsporen en oplossen van het probleem kan veel tijd kosten, omdat de planeet 121 miljoen kilometer is verwijderd van het missiecontrolecentrum. Het kost ieder signaal dertien minuten om die afstand te overbruggen.

Aardse planeten

Kepler werd in 2009 op een missie gestuurd om planeten te ontdekken die rondom andere sterren dan de zon draaien. In de jaren die volgden ontdekte de ruimtetelescoop meer dan duizend van deze zogenoemde exoplaneten, waaronder twaalf leefbare aardse planeten die erg op de aarde lijken. Dankzij Kepler heeft de studie naar exoplaneten een enorme stap gemaakt.

Kepler kwam in 2013 ook al in de problemen, waardoor de eerste missie moest worden afgebroken. Het team slaagde er toen in het ruimtevaartuig op een tweede missie te sturen. Kepler zat middenin de tweede missie toen hij in de noodmodus belandde.