Ruimtemissie die al bijna 20 jaar duurt staat vandaag voor laatste en spannendste opdracht

Een illustratie van ruimtesonde Cassini tussen Saturnus en de ringen rond de planeet.
REUTERS Een illustratie van ruimtesonde Cassini tussen Saturnus en de ringen rond de planeet.
De NASA-missie van ruimtesonde Cassini, die al zo'n 13 jaar om de planeet Saturnus cirkelt, staat vandaag voor een spannende laatste opdracht. Na een missie van bijna 20 jaar duikt de sonde vandaag in het smalle gat tussen de ringen van Saturnus, waar nog nooit eerder in de geschiedenis een ruimtevaartuig zich heeft begeven. Het belooft niet alleen de laatste, maar ook de spannendste episode in de ruimtemisse van Cassini te worden.

De ruimtesonde Cassini-Huygens werd op 15 oktober 1997 gelanceerd in het kader van de Cassini-Hygens-missie, om Saturnus en zijn manen te bestuderen. Nu, bijna 20 jaar later, is de brandstof van de sonde bijna op. Het is daarom dat de NASA, die de sonde samen met ESA en ASI lanceerde, beslist heeft om het toestel in september te vernietigen, door het de opdracht te geven zich in atmosfeer van Saturnus te storten. Cassini wordt vernietigd om te voorkomen dat de sonde neerstort op een van de mogelijk leefbare manen van Saturnus en daar aardse microben die nog op het toestel aanwezig kunnen zijn, achterlaat.

Voor zijn laatste missie duikt Cassini vandaag in de ruimte tussen planeet Saturnus zelf en de ringen die rond de planeet cirkelen. In totaal zal de ruimtesonde deze actie liefst 22 keer herhalen, om zoveel mogelijk informatie te verzamelen over onder meer de zwaartekracht en de magnetische velden rond de planeet. In het beste geval kan ook de exacte rotatiesnelheid van Saturnus bepaald worden, waarna wetenschappers eindelijk kunnen bepalen hoe lang een Saturnusdag exact duurt. Ook worden spectaculaire beelden verwacht van het gebied waar nooit eerder een ruimtetuig geweest is.

De missie is niet geheel zonder risico, het is namelijk niet helemaal duidelijk wat er in het gebied speelt. Het is ook daarom dat ruimtevaartorganisatie NASA deze missie pas aan het eind van de levenscyclus van Cassini laat doorgaan. Bovendien is er tijdens deze opdracht geen contact tussen de aarde en de ruimtesonde mogelijk. Verwacht wordt dat de radiostilte 24 uur zal duren. Pas daarna weten we of de laatste missie van Cassini geslaagd is (lees verder onder de video).

Google eert Cassini

Om Cassini te eren is de zogenaamde Doodle van Google - het logo van Google op de homepage van de zoekrobot - vandaag aan de ruimtesonde gewijd. Hieronder zie je de leuke GIF:

null

null