Planten communiceren met elkaar via schimmelnetwerk

Een luis die door een natuurlijke vijand wordt gegrepen
AFP Een luis die door een natuurlijke vijand wordt gegrepen
Planten die ondergronds verbonden zijn door schimmels lijken via die weg met elkaar te communiceren als ze merken dat er luizen zijn die de planten beschadigen. Dat blijkt uit onderzoek van de Universiteit van Aberdeen in samenwerking met andere instituten.

Veel planten gebruiken chemicaliën om zich te wapenen tegen luizen. De chemicaliën weren de luizen en trekken de natuurlijke vijanden van de luizen aan, zodat deze de plant helpen weer van de luizen af te komen. Door te kijken naar deze chemicaliën konden de wetenschappers achterhalen dat de schimmels een rol spelen in de communicatie met andere planten.  

Experiment      
Om erachter te komen wat de invloed van de schimmels was, lieten de onderzoekers een vijftal planten bij elkaar in de buurt groeien. Van deze vijf mochten er drie zich verbinden door middel van de schimmels, terwijl de andere twee juist onthouden werden van de schimmels zodat ze niet verbonden waren. De onderzoekers lieten daarna de luizen los op één van de planten die verbonden was door het netwerk van schimmels om te kijken wat er zou gebeuren.  

De onderzoekers observeerden dat de planten die via de schimmels met de infecteerde plant verbonden waren, begonnen met het uitscheiden van de chemicaliën die plant gebruikt om de luizen te weren, voordat ze daadwerkelijk last hadden van luizen. De planten die niet verbonden waren deden dat niet.  

Om ervoor te zorgen dat de planten niet beïnvloed werden door de chemicaliën van de eerste plant,  die eventueel via de lucht waargenomen zouden kunnen worden, verpakten de onderzoekers de planten in luchtdichte zakken.

Symbiose    
'In het verleden dachten we dat de schimmels voedingsstoffen voor de plant beschikbaar maakte en in ruil daarvoor weer voedingsstoffen van de plant terugkreeg. Maar nu zien we een andere evolutionaire rol die de schimmels op zich hebben genomen', zegt onderzoeker John Pickett tegen de BBC. Hij noemt het verrassend dat het signaalsysteem zo sterk is.

Het onderzoek kan van belang zijn om het telen van gewassen die gevoelig zijn voor luizen makkelijker te maken. Door één plant meer toegankelijk te maken voor de luizen kan deze de rest van de gewassen waarschuwen dat er luizen op komt zijn. Zo kan de schade van de luizen beperkt worden.