Planeet Mercurius blijkt gigantische vaste kern te hebben

De planeet Mercurius.
thinkstock De planeet Mercurius.
Wetenschappers hebben ontdekt dat de planeet Mercurius een gigantische vaste kern heeft. Dat blijkt uit een analyse van data die een ruimtetuig van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA verzamelde, vlak voor het in 2015 op de planeet neerstortte.

Mercurius is de kleinste planeet van ons zonnestelsel en hij bevindt zich het dichtste bij de zon. De temperatuur schommelt er tussen 426 graden overdag en -173 graden ’s nachts. Mercurius draait trager om zijn as dan de Aarde, waardoor een dag er 58 aardse dagen duurt.

Magnetisch veld

Wetenschappers weten al lang dat Mercurius net als de Aarde een metalen kern heeft en dat het buitenste deel daarvan vloeibaar is. Dat verklaart het magnetisch veld van de planeet. Van het binnenste deel werd alleen maar vermoed dat het vast was. Een nieuwe studie die gepubliceerd werd in het wetenschappelijke tijdschrift Geophysical Research Letters, werpt daar nu nieuw licht op. En komt ook met bewijsmateriaal.


Dat bewijsmateriaal werd verzameld door de MESSENGER-sonde van de NASA. Die werd in 2004 gelanceerd richting Mercurius en stuurde in 2008 de eerste beelden van de planeet door. In 2011 kwam de sonde in een baan om Mercurius en in 2015 stortte ze gecontroleerd neer op de planeet. (lees hieronder verder)

Een van de beelden van Mercurius die MESSENGER doorstuurde.
AP Een van de beelden van Mercurius die MESSENGER doorstuurde.

Tijdens de laatste omwentelingen kwam het ruimtetuig heel dicht bij de planeet en dat liet wetenschappers toe om gedetailleerde metingen te doen op het vlak van zwaartekracht, rotatie en interne structuur. Die toonden aan dat Mercurius wel degelijk een vaste kern heeft en dat die maar liefst 2.000 kilometer in diameter meet. Wat goed is voor ongeveer de helft van de totale kern. Ter vergelijking: de vaste kern van de Aarde meet ongeveer 2.400 kilometer, maar omdat onze planeet groter is dan Mercurius, gaat het bij ons maar om een derde van de totale kern.

Zwaartekracht

De interne structuur van Mercurius werd uiteindelijk in kaart gebracht door het meten van de distributie van massa van de planeet. Die gebeurde door kleine veranderingen in de omwentelingssnelheid van het ruimtetuig te meten, die veroorzaakt werden door minieme wijzigingen in de zwaartekracht. Aan de hand van die gegevens, werd bepaald welke interne structuur het specifieke draaien van Mercurius het beste kon verklaren.

De totale kern van Mercurius is overigens gigantisch. Het vaste en vloeibare deel samen maken ongeveer 85 procent uit van de volledige planeet. De kern van Mercurius koelt echter veel sneller af dan die van de Aarde. Observeren hoe de binnenkant van de planeet evolueert en het magnetisch veld wijzigt, kan wetenschappers een beeld geven van de toekomst van onze eigen planeet.




Reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.