Nieuwe NASA-telescoop vanaf volgende week op zoek naar buitenaards leven

Illustratie van de Transiting Exoplanet Survey Telescope (TESS).
NASA-GSFC Illustratie van de Transiting Exoplanet Survey Telescope (TESS).
SpaceX, het ruimtevaartbedrijf van Elon Musk, zal volgende week een nieuwe NASA-telescoop lanceren. De Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) zal 200.000 nabijgelegen sterren afspeuren op zoek naar rotsachtige planeten, ongeveer even groot als de aarde.

De TESS is NASA’s krachtigste telescoop totnogtoe die zal worden ingeschakeld voor de zoektocht naar leefbare planeten buiten ons zonnestelsel. Maandag omstreeks 16.32 uur lokale tijd zal een Falcon 9-raket de satelliet in een baan om de aarde brengen.

Groter gebied

NASA ontdekte al duizenden exoplaneten met de Kepler-telescoop, maar die onderzocht slecht een smalle, diepe regio. TESS zal een gebied afspeuren dat honderden keren groter is, en veel dichter bij de Aarde, op zoek naar mogelijk leefbare planeten.

“We leerden van Kepler dat er aan de hemel meer planeten dan sterren zijn en nu zal TESS ons de ogen openen voor een brede waaier aan planeten rondom de meest nabijgelegen sterren”, zegt Paul Hertz, directeur van de afdeling astrofysica bij NASA in een persbericht.

Kepler vs. TESS

De Kepler-telescoop onderzocht 150.000 sterren op zoek naar exoplaneten die eromheen cirkelen. De telescoop speurde daarbij een gebied ter grootte van 0,25 procent van de nachtelijke hemel af dat 3000 lichtjaren diep is. Daarbij ontdekte hij een vijftigtal rotsachtige, aardeachtige planeten, waarvan er tien mogelijk bewoonbaar zijn, en 4000 mogelijke andere planeten sinds de lancering in 2009. Met een artificiële intelligentie-algoritme van Google werden in die data nog meer kandidaat-planeten aangetroffen.

TESS zal gedurende twee jaar 200.000 sterren aan ongeveer 85 procent van de nachtelijke hemel onderzoeken die allemaal amper minder dan 300 lichtjaren van ons verwijderd zijn en zo’n 30 tot 100 keer krachtiger de sterren die Kepler bestudeerde. 

Transitiemethode

De telescoop hanteert de transitiemethode en detecteert exoplaneten door op zoek te gaan naar dipjes in het zichtbare licht van de sterren. Als die dipjes repetitief zijn en een vast tijdsinterval hebben, kan dat wijzen op een planeet of planeten die rond een ster cirkelen.

“TESS zal duizenden planeten ontdekken en is bovendien specifiek ontworpen om een groep kleine planeten te vinden die rond kleine sterren draaien”, zo valt te lezen op een website van het project. Onderzoekers verwachten een 300-tal planeten te vinden die zo groot zijn als de Aarde of als een superaarde: maximaal twee keer zo groot als de Aarde.

Opvolging

De James Webb-ruimtetelescoop die vanaf 2020 de Hubble-ruimtetelescoop moet vervangen en het grootste ruimteobservatorium zal zijn dat ooit gelanceerd werd, zal de data van TESS vervolgens verder onderzoeken en de meest interessante nabijgelegen rotsachtige planeten bestuderen.

Met wat geluk zal de James Webb-telescoop zelfs licht opvangen van de atmosfeer van een exoplaneet en zo indirect bewijs vinden voor buitenaards leven.




11 reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.


  • paul van de velde

    De vraag is niet waarom het heelal zo groot is. Dat is een relatief iets maar het is een feit dat wij zo klein zijn. De aarde is tenslotte maar een stofje in het geheel en de zon een zandkorrel. En zoals de aarde een levende materie is zal het heelal ook wel een levende identiteit zijn. Sommigen noemen dat ook "god". En aangezien het heelal verder gaat uitdijen zal god nog wat groeien zeker.

  • Filip Elgers

    ...en toch is 300 lichtjaar in onze achtertuin. Het heelal is wat het is, zonder afstand en tijd. Wij markeren onze nietige aarde als referentiepunt tov het alles. Zo ontstaan pas de begrippen afstand en tijd. Dat gaat reeds ons organische verstand te boven. Het heelal kan zelfs ons nietig bestaan niet detecteren, laat staan dat wij ons kenbaar zouden kunnen maken.

  • raymond van der craen

    Dat er elders leven is in het heelal daar geloof ik vast in, zelfs leven dat een veel verder ontwikkelde beschaving heeft. Wie zijn wij om te stellen dat wij de top van een beschaving zijn. 100 jaar geleden geloofden de meeste mensen nog dat de zon rond de aarde draaide en de aarde het middelpunt van de beschaving was.

  • Eric Grosemans

    Niet met foto's paul van de velde, maar dmv spectroscopie. Wanneer het licht dat door een planeet weerkaatst word geanalyseerd wordt, kan men zien waaruit die bestaat. Een paar belangrijke bestanddelen zijn: zuurstof, methaan, waterstof.

  • wim rooyakkers

    Wedden dat ze wat vinden.