Net echt: aap voelt voorwerpen met robothand

De aap kreeg signalen van elektroden ingeplant in de hersenen.
Screenshot Newsy De aap kreeg signalen van elektroden ingeplant in de hersenen.
In het kader van een onderzoek aan de University of Chicago heeft een aap een prosthetische hand gekregen waarmee hij voorwerpen ook echt kan voelen. Net zoals bij een echte hand krijgen de hersenen signalen wanneer een voorwerp wordt aangeraakt. Dat meldt wetenschappelijk tijdschrift New Scientist. Het onderzoek heeft als doel bestaande kunstledematen te verbeteren.

Om deze opmerkelijke prestatie te realiseren, trainden onderzoekers de aap eerst zijn hoofd te draaien afhankelijk van welke van zijn vingers werden aangeraakt. Nadien vervingen de wetenschappers de signalen, die normaal van zenuwuiteinden komen, met die afkomstig van elektrodes in de hersenen en verbonden aan de prothese. Met succes: de aap keek de andere richting uit, net als bij een echte hand.

"De tastzin is cruciaal voor mensen met een prothese. Zonder dat zintuig verbrijzelen ze voorwerpen of laten ze die vallen." Dat zegt Sliman Bensmaia, onderzoeker aan de University of Chicago. Hij hoopt de resultaten van zijn onderzoek met apen te gebruiken om bestaande protheses te verbeteren en ze menselijker te maken. "Misschien zal mijn onderzoek iemand helpen zijn geliefde weer aan te kunnen raken", zegt Bensmaia.

Nog veel obstakels
Het voornaamste probleem voor de onderzoekers is elektroden te vinden die veilig en stevig genoeg zijn om lange tijd in een menselijk lichaam aanwezig te zijn. Ook moeten ze in staat zijn zich aan te passen naarmate iemand ouder wordt en de signalen van het brein veranderen.

Ondanks de vele obstakels blijft Lee Miller, professor aan de Northwestern University in Evanston, Illinois, hoopvol. "Wat Bensmaia doet, is de natuurlijke manier van de hersenen om de tastzin door te geven zo veel mogelijk na te bootsen. Dat is waarschijnlijk de beste aanpak die er is."