NASA slaagt eindelijk in opblazen ruimtetent 'BEAM'

Het opgeblazen nieuwe compartiment van ruimtestation ISS.
AP Het opgeblazen nieuwe compartiment van ruimtestation ISS.
Ruimtevaartorganisatie NASA heeft gisteren een nieuwe opblaasbare kamer van ruimteschip ISS geïnstalleerd. Eerdere pogingen om de experimentele ruimtetent op te blazen faalden, maar na drie dagen was het gisteren toch gelukt.

Het duurt nog een week voor de astronauten gebruik mogen maken van de BEAM. NASA wil er immers zeker van zijn dat de ruimte luchtdicht is. Het opblaasbare onderdeel heeft de grootte van een slaapkamer en dient als uitbreiding van het bestaande ruimtestation.

Het is voor het eerst dat in de ruimte een onderdeel van een ruimteschip met lucht wordt gevuld. 'Een belangrijke mijlpaal is bereikt', zo twitterde de bedenker van de opblaasbare kamer, Bigelow Aerospace. Het bedrijf wil pionieren met ruimteruimtes die op termijn geschikt zijn voor maanbewoning, woningen op Mars en ruimtetoerisme. NASA betaalde 18 miljoen dollar voor het experiment.

Popcorn

Donderdag mislukte de eerste poging, waarschijnlijk omdat de ruimtetent te strak opgevouwen had gezeten. Astronaut Jeffrey Williams was gisteren zeven uur lang bezig met het ventiel van de opblaaskamer. Op die manier liet hij lucht van het ISS naar de kamer gaan in 25 opblaasronden.

Volgens NASA klonk het opblazen als het poppen van popcorn. De bemanning van het ISS moet de BEAM de komende twee jaar testen. Met sensoren worden onder meer de hoeveelheid straling, de temperaturen en de eventuele impact van rondzwervend vuil bijgehouden.

Toekomst

BEAM is een experiment als voorloper van opblaasbare ruimtestations of van extra woon- en leefruimtes voor verre missies, zoals naar Mars, of zelfs voor een ruimtehotel. Bedoeling is onder meer na te kijken of de BEAM bestand is tegen de extreme condities in het absolute luchtledige. Opvarenden van het ISS zullen de module twee tot drie keer per jaar binnenzweven om ze te testen op straling en de eventuele inslag van objecten. De demonstratie van de BEAM zou twee jaar duren.