NASA heeft verklaring voor grote rode vlek van Jupiter: zonnebrand

De Grote Rode Vlek van Jupiter.
REUTERS De Grote Rode Vlek van Jupiter.
NASA-wetenschappers hebben ontdekt waarom de grote rode vlek op Jupiter rood is. Het is een gevolg van het splitsen van chemicaliën door UV-licht in de atmosfeer, stellen ze.

Volgens dr. Kevin Baines van het Jet Propulsion Laboratory van NASA in Pasadena, die het onderzoek leidde, is eigenlijk enkel het bovenste topje van de grote rode vlek roodgekleurd. Uit beelden van ruimtesonde Cassini maakt hij op dat het grootste deel "eerder saai van kleur" is, en dat onder het roodverbrande deel voornamelijk grijze of witte wolken zitten.

Hiermee weerlegt hij een andere gangbare theorie, die stelt dat de rode vlek veroorzaakt wordt door chemicaliën die van diep onder Jupiters wolken komen. "Dat is niet logisch", klinkt het. "Als het rode materiaal van beneden kwam, zou het ook aanwezig moeten zijn in de andere lagen en niet enkel aan de top. De rode vlek zou dan nog roder zijn", klinkt het.

Experimenten

Tijdens laboratoriumexperimenten stelden de onderzoekers ethyn en ammoniak, twee gassen die op Jupiter voorkomen, bloot aan ultraviolet licht om de effecten van de zon te simuleren. Het roodachtige materiaal dat daardoor ontstond, vertoonde veel gelijkenissen met de grote rode vlek. Het verspreidde licht op net dezelfde manier als de vlek in een van hun modellen, waarin enkel de top roodverbrand is door de zon.

Dat de rode kleur op Jupiter alleen voorkomt in de grote rode vlek en in enkele kleinere vlekjes, is volgens de onderzoekers te verklaren door de hoogteverschillen. "De grote rode vlek is extreem groot en reikt veel hoger dan andere wolken op de planeet. De ammoniak wordt op zulke grote hoogte veel meer blootgesteld aan het UV-licht van de zon."