Mysterieuze 'mini-shuttle' terug op aarde

REUTERS
Een experimenteel Amerikaans ruimtetoestel is vandaag na bijna twee jaar geland in Florida. De onbemande Boeing X-37B bracht ruim 700 dagen door in een baan om de aarde, waar het een geheime missie uitvoerde.

Het toestel, dat oogt als een kleine versie van een spaceshuttle, landde bij het Kennedy Space Center.

De ongeveer 9 meter lange X-37B bracht niet eerder zoveel tijd door in de ruimte. De langste van drie eerdere missies met zo'n onbemande mini-shuttle duurde 22 maanden.

Naar wat het toestel in de ruimte heeft uitgespookt, blijft het intussen koffiedik kijken. De Amerikaanse luchtmacht wilde vroeger alleen kwijt dat het toestel enkel technologie in de ruimte uittest, en dat het geen wapen of dergelijke is. Het is ook onduidelijk wat voor prijskaartje aan de X-37B hangt. De luchtmacht stelde zondag in een e-mail dat de toestellen onder meer kunnen worden gebruikt om ruimtevaarttechnologie te testen.

"Deze dag is een ongelooflijke wonderlijke dag (...) omdat we blijven grenzen overschrijden", zei brigadegeneraal Wayne Monteith van de VS-luchtmacht en bevelvoerder over de 45e Space Wing. "Ons team heeft deze gebeurtenis jaren voorbereid. Ik ben extreem trots te zien dat ons hard werk en onze toewijzing culmineerden in de veilige en succesvolle landing van de X-37B."

De Verenigde Staten beschikken over twee van de onbemande toestellen, die zijn ondergebracht in hangars die ooit werden gebruikt voor spaceshuttles. De luchtmacht is van plan later dit jaar weer een X-37B de ruimte in te sturen.