Met een onderzeeër naar Titan: wordt dit de strafste ruimtemissie ooit?

Nu de mensheid een ruimteverkenner op een komeet kan neerzetten, is het hoog tijd om nieuwe, zo mogelijk nog ambitieuzere plannen te smeden. Eén idee dat het Amerikaanse ruimteagentschap NASA momenteel bestudeert: een onbemande onderzeeër naar Saturnusmaan Titan sturen om er rond te varen in een van de zeeën die de ijskoude bol rijk is.

Ronddobberen op de grootste maan van Saturnus, Titan, dat hadden we nog niet gedaan. Wetenschappers van de NASA hebben een ambitieus plan opgevat om dat waar te maken, met dank aan het NASA Innovative Advanced Concepts-initiatief (NIAC). Daarmee probeert de ruimtevaartorganisatie haar onderzoekers aan te sporen om hun verbeelding eens compleet los te laten gaan.

De bedenker van de nieuwe Titanmissie Ralph Lorenz, die 100.000 dollar kreeg om het plan uit te werken, zegt aan BBC dat het in elk geval mogelijk is. Mits een slim gebruik van bestaande onderwaterdronetechnologie en de opgedane kennis uit vorige Titanmissies zoals Pioneer 11, de twee Voyagers en vooral de Cassini-Huygens-ruimtesonde.

Die laatste ontdekte in 2006 en 2007 een hele reeks meren of zeeën op Titan. Die zijn zo goed als zeker gevuld met ethaan, methaan en propaan, stoffen die op Aarde in gasvorm voorkomen, maar door de vriestemperaturen (gemiddeld -185°C) op de Saturnusmaan vloeibaar zijn. De grootste zee in buurt van de noordpool van Titan, de Kraken Zee, is het doelwit. De reusachtige plas koolwaterstoffen ligt verspreid over zowat 400.000 vierkante kilometer en is naar schatting 300 meter diep.

nasa
Titan, zoals de maan in 2009 door Cassini-Huygens gefotografeerd werd.
AFP Titan, zoals de maan in 2009 door Cassini-Huygens gefotografeerd werd.

Voortbouwen op eerder plan

De missie met de onderzeeër bouwt eigenlijk voort op het plan van de Titan Mare Explorer-missie (TiME), waar Lorenz ook bij betrokken was, maar die uiteindelijk niet doorging. TiME was één van de drie kanshebbers binnen de NASA voor een goedkope Discovery-missie, maar werd de loef afgestoken door het Mars-project InSight. Met TiME zou er een drijvende verkenner op één van Titans zeeën gedropt worden, om er meer info te verzamelen van op het zeeoppervlak.

Met een onderzeeër zou exact hetzelfde kunnen gebeuren, maar dan nog eens met een doorgedreven onderzoek van de zeebodem erbovenop. Die zou heel wat inzichten kunnen bieden in de geschiedenis en het ontstaan van Titan en bij uitbreiding van onze planeet. In één klap zouden de 5 à 10 miljoen dollar die in TiME gestoken werd alsnog nuttig besteed zijn.

De uitdagende idee is de onderzeeër af te leveren met Amerika's militaire minispaceshuttle, de Boeing X-37B. Dat zou wel ten vroegste tegen 2040 kunnen, omdat dan de noordpool van Titan terug naar de aarde gedraaid is, waardoor rechtstreekse communicatie met de aarde terug mogelijk is. Mogelijk kan in afwachting daarvan wel al een spaceshuttle, met de onderzeeër aan boord, in een baan rond Titan gebracht worden.

De X-37.
nasa De X-37.
De TiME-lander op Titan, in een artistieke impressie van de NASA.
nasa De TiME-lander op Titan, in een artistieke impressie van de NASA.



Reacties

Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie
Door het plaatsten van een reactie, ga je akkoord met de gedragsregels