Longen van ex-rokers herstellen beter dan gedacht: “Resultaten hebben ons compleet verrast”

Sigaretten in een asbak
AP Sigaretten in een asbak
Longen hebben een ‘magische kracht’ om te herstellen, zeggen Britse wetenschappers. Lang werd aangenomen dat de schade, die kan leiden tot longkanker, ook na het stoppen met roken in de longen blijft bestaan. Nieuw onderzoek toont nu aan dat de longen wel degelijk kunnen herstellen.

Het nieuwe onderzoek van UCL Institute of Epidemiology and Health Care, dat gisteren gepubliceerd werd in het wetenschappelijk vaktijdschrift Nature, laat zien dat de cellen die gespaard zijn gebleven de schade in de longen kunnen herstellen. Het herstellende effect werd zelfs teruggevonden bij patiënten die veertig jaar een pakje per dag rookten. 

Tabak zorgt voor mutaties in het DNA van longcellen waardoor gezonde cellen in kankercellen kunnen veranderen. Bij veel rokers blijft een klein deel van de cellen ongedeerd. Deze cellen groeien en vervangen uiteindelijk de zieke cellen, zien de wetenschappers. Daarmee wordt de kans op longkanker kleiner.

“De resultaten hebben ons compleet verrast’’, zei onderzoeker Peter Campbell tegen BBC News. “Er is een klein deel gezonde cellen, dat op magische wijze een deel van de longen regenereert. We hebben patiënten gezien, zware ex-rokers, bij wie tot 40 procent van de longen gewoon weer gezond was.” Het geeft rokers hoop, denkt hij. “Het argument dat ik vaak hoor van rokers om niet te stoppen, is dat de schade toch niet ongedaan gemaakt kan worden. Maar dit onderzoek zegt dus: het is nooit te laat om te stoppen.”

Het was al bekend dat de kans op longkanker kleiner wordt zodra je stopt met roken. Er werd simpelweg aangenomen dat dat komt doordat verdere mutatie van cellen wordt voorkomen, maar nu lijkt het ook te komen door herstel van de longen. De onderzoekers analyseerden longweefsel van zestien personen: rokers, ex-rokers, volwassenen die nog nooit hebben gerookt en kinderen. 

Een vervolgstudie zou grootschaliger zijn.