Lot van Marslander Schiaparelli onduidelijk

AP
Een Europese satelliet is vandaag in een baan rond Mars gekomen. Maar het is niet duidelijk of het is gelukt om een laboratorium op Mars te laten landen. Die lander heeft geen signaal rechtstreeks naar de aarde gestuurd. De vluchtleiding in Duitse stad Darmstadt wachtte er gespannen op, maar tevergeefs.

Via een omweg kwam er wel een teken van leven, maar de vluchtleiding weet nog niet zeker wat dat teken precies inhoudt en durft nog geen bevestiging te geven.Het uitblijven van het signaal kan betekenen dat de landing is mislukt, maar een andere mogelijkheid is dat het signaal te zwak is. Op een andere manier probeert de ESA alsnog zekerheid te krijgen. In de loop van de avond moet het lot van de lander duidelijk worden.

De satelliet en de lander zijn in de afgelopen maanden samen naar Mars gevlogen. Afgelopen zondag scheidden hun wegen.

De lander moest om 16.42 uur Nederlandse tijd de dampkring van Mars binnenkomen met een snelheid van 21.000 kilometer per uur. Wrijving en een parachute moesten hem genoeg afremmen, zodat hij zes minuten later kon neerploffen. Daarna moest hij een levensteken sturen, dat bijna tien minuten later de aarde had moeten bereiken.
Rond 17.00 uur had dus duidelijk moeten zijn of de landing was geslaagd, maar dat lukte niet. Een oude Europese satelliet bij Mars had wel een teken van de lander opgepikt en dat doorgestuurd naar de aarde.

De landing van het Schiaparelli-laboratorium is een experiment, bedoeld om de technologie voor zo'n landing te testen. Europa wil rond 2020 een onbemande rijdende verkenner naar Mars brengen. Maar de Schiaparelli heeft ook een paar dagen energie voor wetenschappelijk onderzoek. Zo meet hij windsnelheid, luchtdruk, temperatuur en luchtvochtigheid om hem heen.

De satelliet is de Trace Gas Orbiter. Die moet in een baan rond Mars gaan zoeken naar gassen in de dampkring. Wetenschappers zijn vooral geïnteresseerd in methaan, een gas dat zou kunnen wijzen op minieme vormen van leven.

Het is de tweede Europese Marslanding. De eerste poging, van de Beagle 2 in december 2003, mislukte. De verkenner heeft na aankomst nooit iets van zich laten horen. Pas elf jaar later werd hij teruggevonden. Toen bleek dat de zonnepanelen niet waren opengegaan. Daardoor bleef de antenne verborgen en konden de lander en de aarde niet met elkaar communiceren.

Europa voert de missie uit met Rusland. Het totale project - lander, satelliet en verkenner - kost Europa ruim 1 miljard euro.