Ligt de sleutel tot onsterfelijkheid bij een kwal?

THINKSTOCK
Al eeuwenlang is de mensheid op zoek naar hét wondermiddel voor een eeuwig leven. Maar al die tijd werd op de verkeerde plaats gezocht, beweert professor Shin Kubota van de universiteit van Kyoto. Hij gelooft dat hij de sleutel in handen heeft, en die bevindt zich niet aan land, maar in zee. Dat meldt CNN.

Shin Kubota, professor aan het Seto Marine Biological Laboratory van de universiteit van Kyoto, bestudeert al sinds 1979 kwallen. Het is vooral één soort die hem al die jaren al in zijn greep houdt: de turritopsis nutricula, een van de drie Japanse kwallensoorten die wetenschappers beschouwen als 'onsterfelijk'.

"In de plaats van te sterven, verjongt deze kwal", zegt Kubota. "Ik vond op een dag een kleine kwal in mijn planktonnet, doorboord met scherpe stokjes. Ik verwijderde de stokjes in de hoop dat zijn wonden zouden genezen en hij ooit weer zou kunnen zwemmen. Dat gebeurde niet: de kwal verschrompelde, maar verjongde."

Metamorfose
Wanneer een volwassen kwal gewond is, begeeft hij zich naar de zeebodem. Daar ondergaat hij een metamorfose en keert hij terug naar zijn kinderlijke staat, poliep genoemd. In ongeveer twee maanden groeit hij opnieuw uit tot een volwaardige kwal of medusa.

Hoewel het eerder om een wedergeboorte gaat dan om onsterfelijkheid, gelooft Kubota dat deze glazige zeedieren mogelijk het geheim van het eeuwige leven met zich meedragen. Tot nu toe slaagde hij erin één kwal twaalf keer te verjongen in zijn laboratorium. Maar veel vragen blijven nog onbeantwoord en Kubota is nog steeds op zoek naar de verjongingssleutel in het systeem van de turritopsis nutricula. "Als ik het geheim vind, geloof dat het mogelijk ook kan toegepast worden bij mensen. Kwallen en mensen zijn genetisch immers niet zo verschillend."