Hoe altruïstische baby's opgroeien tot egoïstische wezens

Kinderen die beloond worden omdat ze iemand geholpen hebben, verliezen sneller hun interesse.
THINKSTOCK Kinderen die beloond worden omdat ze iemand geholpen hebben, verliezen sneller hun interesse.
"Van nature zijn we allemaal altruïstisch, maar dat natuurlijke instinct wordt vernietigd door de stress van het moderne leven. Kinderen met een groot hart worden zo egoïstische, immorele wezens zonder een greintje empathie." Londens psychotherapeut Graham Music doet deze vaststelling in een nieuw boek, gebaseerd op decennia van onderzoeken, schrijft The Guardian.

Graham Music is als kinderpsycholoog verbonden aan de ziekenhuizen Tavistock en Portman in Londen. Op basis van zijn eigen bevindingen en de resultaten van talloze onderzoeken schreef hij het boek 'The Good Life: Wellbeing and the New Science of Altruism, Selfishness and Immorality'.

Music weerlegt in zijn boek de idee dat kinderen egoïstisch geboren worden. "De meeste baby's worden geboren met een groot hart voor de medemens en worden door de maatschappij gepusht naar egoïsme", zegt hij. "Net als bij gestresseerde volwassenen wordt hun altruïsme verstikt door hebzucht en angst."

Belonen heeft averechts effect
Hij verwijst naar experimenten die gevoerd werden aan het Max Planck-instituut in Duitsland. Kinderen van 15 maanden werden daar gevraagd een volwassene te helpen. De peuters die hiervoor niet beloond werden, hielpen graag. De groep die wel beloond werd, verloor al snel interesse. Andere studies tonen dan weer aan dat peuters gelukkiger worden van cadeautjes te geven dan van ze te krijgen.

"Beloningen maken niemand gelukkig", redeneert Music. "We weten dat allemaal, maar zijn het uit het oog verloren omdat we meegezogen worden in de sfeer van de consumentenmaatschappij. Die diepe drang om die iPhone of die nieuwe keuken te hebben, heeft een impact op ons altruïsme. En dat begint al in de kindertijd. Wie zijn kinderen laat kennismaken met de geneugten van het consumeren, helpt hen te veranderen in zelfzuchtige, immorele wezens."