Het complexe seksleven van een van de allereerste levensvormen

Fossielen van een Fractofusus.
Nature Fossielen van een Fractofusus.
Een van de eerste complexe organismen die tot dusver ontdekt zijn, had een verrassend ingewikkeld seksleven. Heel weinig is geweten over de oersoort Fractofusus, maar na een analyse van een fossielbedding in Canada weten we nu wel dat hij zich op twee manieren kon voortplanten, zo meldt de BBC.

De Fractofusus leefde 565 miljoen jaar geleden, tijdens het Ediacarium, in de oceanen. De soort behoort tot de oudste complexe organismes die we kennen. Hij werd tot 40 centimeter lang en had een platte, ovale vorm met een reeks vertakkingen die zich uitstrekten over de zeebodem.

Tot nu toe was maar weinig geweten over de biologische kenmerken van de Fractofusus. "Hij heeft een zeer aparte lichaamsbouw, die geheel uniek is", zegt hoofdonderzoeker dr. Emily Mitchell van de universiteit van Cambridge. "Vandaag bestaat er niets als de Fractofusus, wat het heel erg moeilijk maakt om er iets over te weten te komen."

Maar een analyse van een fossielbedding in Newfoundland, Canada, heeft nu een licht geworpen op het complexe seksleven van het organisme. Uit de studie, die verschenen is in het vakblad Nature, blijkt dat de soort zich op twee manieren kon voortplanten.

Een eerste voortplantingsmethode is vergelijkbaar met de manier waarop de graslelie en de aardbeiplant zich vermenigvuldigen: uitlopers ontstaan vanuit het organisme zelf. Maar de Fractofusus kon ook zaden produceren, waaruit dan nieuwe organismen groeiden.

De Fractofusus plantte zich enerzijds voort via uitlopers vanuit het organisme zelf, maar produceerde ook zaden waaruit nieuwe exemplaren ontstonden

Geen plant, maar ook geen dier

Hoewel dat ongebruikelijk klinkt, zijn er volgens dr. Mitchell veel planten die zich op die manier reproduceren. Maar wat de vondst verrassend maakt, is dat de Fractofusus geen plant was. "Het was zeker geen plant, want hij kon niet aan fotosynthese doen", zegt ze. "Zo diep in de oceaan was er immers geen licht."

Een dier was de Fractofusus echter ook niet. "Hij vertoont geen enkel kenmerk dat je zou linken met een dier. De soort behoorde tot de intussen uitgestorven groep van de rangeomorphen. Hoe die groep in verband staat met dieren en de oorsprong ervan, is ongelooflijk moeilijk te achterhalen."

Waar op de levensboom de Fractofusus thuishoorde, staat dus nog ter discussie. Feit is dat het organisme weinig had aan zijn tweeledige voortplanting: de soort stierf zo'n 540 miljoen jaar geleden uit, en sindsdien is er nooit meer iets vergelijkbaars opgedoken.

Flickr/Phoebe Cohen