Het abc van de biologie herbekeken: nu cellen met zes DNA-letters

HeLa-cellen
AP HeLa-cellen
Biologen zijn erin geslaagd om cellen te creëren met zes DNA-letters, in plaats van de gebruikelijke vier. Een uitgebreider alfabet leidt tot een veel groter scala aan gekende eiwitten. Dat meldt het gezaghebbende Nature vandaag.

Eén van de eerste dingen die je in de biologieles te horen krijgt, is dat de genetische code uit vier letters bestaat: A, T, C en G. Elk weerspiegelt een chemische bouwsteen van ons DNA, de molecule die de informatie codeert die nodig is om leven op te bouwen. Maar wat als we geen genoegen moeten nemen met 'slechts' vier letters? Wetenschappers zijn erin geslaagd om iets te creëren waarvan men lange tijd heeft gedacht dat het onmogelijk was: ze hebben cellen geschapen met een uitgebreider genetisch alfabet, zijnde zes.

"We hebben nu een cel die leeft met meer informatie in haar genoom én weldegelijk weet te overleven", zegt Floyd Romesberg, de synthetisch bioloog aan het Scripps Research Institute in Californië, die het onderzoek heeft geleid.

Rist nieuwe molecules
Meer letters opent potentieel deuren voor een ontelbare rist aan nieuwe molecules. Met verdere verfijningen kunnen onderzoekers in de toekomst misschien synthetische cellen ontwerpen die dan wel niet in de natuur voorkomen, maar wel nuttig kunnen zijn voor het diagnosticeren van ziektes of het creëren van nieuwe therapieën om bestaande ziektes beter te behandelen.

Romesberg heeft naar eigen zeggen meer dan vijftien jaar in zijn labo gespendeerd om DNA met twee extra letters te ontwikkelen. In chemische termen spreken academici niet over letters, maar zogenaamde 'nucleotiden', de DNA-componenten wiens sequenties instructies bevatten om het lichaam eiwitten te laten aanmaken.