Heetwaterbronnen op Saturnusmaan Enceladus maken leven mogelijk

NASA
Op Enceladus, de zesde maan van Saturnus, zijn onderzeese heetwaterbronnen ontdekt die damppluimen met waterstofmoleculen het heelal inspuiten. Enceladus heeft zo "sommige van de ingrediënten die nodig zijn voor een leefbare omgeving", aldus NASA. Kortom: buitenaards leven is er in principe mogelijk. Enceladus en Jupiters maan Europa zijn de twee oceaanwerelden in ons zonnestelsel waar de kans op buitenaards leven het grootst is.

De waterstofgassen moéten volgens wetenschappers wel een energiebronnen als oorsprong hebben in de kilometers diepe oceaan die zich onder het bevroren ijsoppervlak van Enceladus bevindt.

In 2004 ontdekte de planeetverkenner Cassini al een soort van geisers die dampen spoten vanuit de oceaan door scheuren in het ijs. Op 28 oktober 2015 vloog Cassini dwars door die geiserdampen en kon zo meten dat ze onder meer watersof bevatten. Wetenschappers gaan ervan uit dat de hydrothermale bronnen op de bodem van de oceaan de waterstofmoleculen doen ontstaan door reacties van het hete water met mineralen in de bodem. Ook chemische methaan kan zo ontstaan en zou micro-organismen kunnen ondersteunen.

Op onze planeet staat dat soort van gelijkaardige bronnen alvast garant voor allerlei leven, dat geen zonlicht behoeft. Dat zou dus ook mogelijk kunnen zijn op de Saturnusmaan. Maar bewijs van buitenaards leven op de Enceladus is er nog niet gevonden.

Een beeld van Enceladus vanuit ruimtetuig Cassini.
REUTERS Een beeld van Enceladus vanuit ruimtetuig Cassini.
NASA