Europa mikt op deal rond Ariane-6 om positie in ruimtewedloop te verzekeren

Een Ariane-5 op het lanceerplatform in Kourou, Frans-Guyana.
AFP Een Ariane-5 op het lanceerplatform in Kourou, Frans-Guyana.
In Luxemburg vindt vandaag een ministerconferentie van het Europese Ruimtevaartbureau ESA plaats. Hoog op de agenda staat een beslissing over de ontwikkeling van een nieuwe draagraket Ariane-6. Na jaren geruzie hoopt Europa vandaag alsnog een akkoord uit de brand te slepen, want na de succesvolle landing van een ruimtesonde op een komeet, enkele weken geleden, heeft het weinig zin om zijn ruimteambities op te bergen.

De ontwikkeling van een Ariane-6 stond jarenlang op de helling omdat Duitsland bleef pleiten voor een opwaardering van de bestaande Ariane-5. Maar volgens woordvoerder Franco Bonacina van directeur-generaal Jean-Jacques Dordain van ESA heeft Duitsland nu toch voor een nieuwe Ariane-6 gekozen.

Ariane-6 is van groot belang om een antwoord te kunnen bieden op het Amerikaanse SpaceX, zegt Karim Michel Sabbagh, CEO van satellietoperator SES. SpaceX werd in 2013 opgericht door Elon Musk en biedt lowcost-satellietlanceringen aan. Daarom moeten de kosten van Ariane drastisch ingeperkt worden.

"Het zou een groot probleem zijn als er vandaag geen beslissing valt", aldus Sabbagh. "Europa zou dan een competitieve achterstand oplopen die niet meer te overbruggen is."

Een ontwerp voor de Ariane-6, uitgebracht door ESA.
AFP Een ontwerp voor de Ariane-6, uitgebracht door ESA.

70 à 90 miljoen euro

Een akkoord zou een nieuw hoofdstuk inluiden in de manier waarop Europa de ruimte benadert, stelt CEO Tom Enders van Airbus Group, dat de Ariane-5-draagraket bouwt. "Een breuk met de huidige manier van werken is een voorwaarde voor onze toekomstige concurrentiepositie in de ruimte-industrie."

In de hoop dat de ministerconferentie het licht op groen zal zetten voor de Ariane-6, zal Airbus Group vanavond naar verwachting een joint venture inhuldigen met motorenbouwer Safran. De onderneming zal Arianespace inlijven, de lanceringsfirma die de Europese satellietlanceerder bedient.

SpaceX biedt lanceringen aan voor zo'n 50 miljoen euro. Voor de Ariane-6 mikt men op 70 à 90 miljoen euro per lancering. Ter vergelijking: de gemiddelde lanceringsprijs met de Ariane-5 bedraagt 130 miljoen euro. De Europese ruimtevaartindustrie is sterk beïnvloed door overheidsbedrijven en volgens sommige bronnen is het schrappen van meerdere managementniveaus noodzakelijk om de Europese commerciële activiteiten competitief te houden.

ISS

Het luik draagraketten omvat ook een opwaardering van de lichte draagraket Vega. In totaal vraagt ESA de ministers 3,8 miljard euro voor Ariane-6 en Vega-C.

Een ander heikel punt op de agenda is de financiering van het Internationaal Ruimtestation ISS. ESA vraagt 820 miljoen euro voor exploitatie tot 2017. Waarnemers kijken vooral uit naar de beslissing van Frankrijk en Italië.  Voorzitter Roberto Battiston van het Italiaanse ruimtevaartbureau ASI liet vanmiddag weten dat zijn land wel wil meebetalen voor het ISS, maar dat dit afhangt van de houding van Frankrijk en Duitsland voor de Marsmissie ExoMars. Groot-Brittannië en Spanje hebben al positieve verklaringen afgelegd.

Daarnaast moet voldoende geld op tafel komen voor de ambitieuze Marsmissie ExoMars 2018 met Rusland.