Eerste metingen door Mars-sonde sijpelen binnen

Een illustratie van de scheiding van de Trace Gas Orbitor die zich losmaakt van de Schiaparellimodule en op weg gaat naar Mars.
EPA Een illustratie van de scheiding van de Trace Gas Orbitor die zich losmaakt van de Schiaparellimodule en op weg gaat naar Mars.
In de zoektocht naar leven op Mars hebben Europese en Russische vorsers eerste gegevens van een sonde van hun miljardenproject ExoMars ontvangen. Een neutronendetector en een infraroodspectrometer van de sonde TGO (Trace Gas Orbiter) hebben kosmische straling en gasconcentraties gemeten, deelde de Academie van Wetenschappen in Moskou vandaag mee. Het Belgische NOMAD-instrument op de Marsverkenner functioneert overigens naar wens.

Met ExoMars zoeken het Europese ruimtevaartagentschap ESA en zijn Russische partner Roskosmos naar sporen van leven op de Rode Planeet. De sonde TGO kwam in oktober in haar omloopbaan. Ze moet onder andere naar methaan in de atmosfeer zoeken. Een bewijs van dit gas kan een aanwijzing zijn van biologische activiteit op Mars.

Belgisch instrument
"Het Belgische NOMAD-instrument op de Europees-Russische Marsverkenner ExoMars heeft de scheiding van de Schiaparellimodule overleefd en werkt normaal", dat meldt onderzoekster Ann Carine Vandaele van het Belgisch Instituut voor Ruimte-Aeronomie (BIRA) vandaag.

Na de verwijdering van de Schiaparelliraket is de satelliet TGO (Trace Gas Orbiter), met aan boord Nomad, in een elliptische baan rond Mars gebracht. TGO zal er vier en een halve dag over doen om de baan rond de planeet af te leggen.

"Op 20 november zijn de instrumenten aan boord van de satelliet TGO aangezet en dan zijn de eerste waarnemingen gebeurd", aldus Vandaele. Er zijn infrarode, ultraviolette en met het blote oog waarneembare spectra geregistreerd. Met de informatie die wordt overgeseind kunnen de wetenschappers de watermoleculen, maar ook andere moleculen zoals methaangas analyseren.

Tussen januari en november 2017 zal TGO naar een hoogte van 400 km boven het oppervlak van Mars dalen. Vanaf december hoopt men meer te weten te komen over de samenstelling van de gassen rond de planeet.

Een close-up van een naamloze krater op Mars die werd genomen door de TGO.
AFP Een close-up van een naamloze krater op Mars die werd genomen door de TGO.