Echte 'Death Star' trekt spoor van vernieling in verafgelegen zonnestelsel

Impressie van een uiteenvallende planeet rond een witte dwerg.
NASA/CfA/Mark A. Garlick Impressie van een uiteenvallende planeet rond een witte dwerg.
Een verwoestende dode ster die astronomen recent konden gadeslaan, gaat verder met zijn spoor van vernieling. In oktober raakte bekend dat de witte dwerg verantwoordelijk was voor de vernietiging van een dwergplaneet. Amper zeven maanden later hebben onderzoekers rond de dode ster sporen gevonden van minstens zes afbrokkelende hemellichamen.

Een witte dwerg is de supercompacte, aarde-achtige kern van een dode ster die achterblijft wanneer een ster al zijn brandstof heeft opgebruikt en zijn buitenste lagen afwerpt. De meeste sterren, waaronder ook de zon, evolueren op een dag tot een witte dwerg.

Door deze witte dwerg te bestuderen, die zich op zo'n 570 lichtjaren van de aarde bevindt, kunnen we mogelijk dus een idee krijgen van hoe het einde van ons zonnestelsel er miljarden jaren later zal uitzien.

Ster des doods

Het eerdere onderzoek, gebaseerd op beelden van NASA's ruimtetuig Kepler, wees uit hoe de witte dwerg de rol speelde van de 'Death Star' in de Star Wars-films. Een dwergplaneet die de dode ster naderde op een afstand van ongeveer 837.000 kilometer, werd uiteengereten. Rond het object bevonden zich een staart van stof en een aantal brokstukken. De onderzoekers berekenden dat het gesteente over ongeveer een miljoen jaar volledig vernield zou zijn.

Volgens Boris Gänsicke, astronoom aan de universiteit van Warwick, en zijn team is het dwergsysteem in amper zeven maanden snel geëvolueerd. De astronomen observeerden de witte dwerg met de Thai National Telescope, en vonden in de plaats van één hemellichaam bewijs van zes lichamen rond de witte dwerg. "Maar er zijn er duidelijk nog meer. Het kunnen er tien zijn, misschien vijftien", zegt Gänsicke aan Space.com.

Glimp van onze toekomst

Al deze hemellichamen draaien op ongeveer dezelfde afstand rond de dode ster, en zijn ongeveer twee tot vier keer zo groot als de witte dwerg. Volgens de onderzoekers zijn het geen grote, vaste objecten, maar gigantische wolken van gas en stof, afkomstig van kleinere rotsige hemellichamen die uit elkaar aan het vallen zijn.

"Op een dag zal onze zon uitzetten tot een rode reus en zo Mercurius en Venus, en misschien de aarde, wegvegen alvorens ze een witte dwerg wordt", zegt Gänsicke, die zijn bevindingen beschrijft in het wetenschappelijke blad Astrophysical Journal Letters. "Door deze witte dwerg te bestuderen, krijgen we een zicht op wat de toekomst voor ons zonnestelsel in petto heeft."




Reacties

Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie
Door het plaatsten van een reactie, ga je akkoord met de gedragsregels