Dit is de Belgische ontdekker van de Trappist-planeten: minst saaie wetenschapper op aarde

"Gevierd met een Westvleteren van 25 dollar"

epa
Van een carrièreswitch gesproken. Op z'n 17de stopte Michaël Gillon met studeren en ging zeven jaar in het leger. Daarna haalde hij in ijltempo tóch twee diploma's. Nu heeft de 42-jarige Belg het eerste planetenstelsel ontdekt waar leven mogelijk is. "Waar de NASA miljarden voor nodig had, deden wij met een goedkope telescoop."

Het is 3 uur 's nachts in Washington wanneer Emmanuel Jehin zijn telefoon opneemt, hoorbaar uitgeput van lange dagen vol vragen en felicitaties. Jehin, Julien De Wit en aanvoerder van het Luikse astronomenteam Michaël Gillon geven het ene na het andere interview over hun ontdekking: minstens 7 aardachtige planeten zweven op nog geen 40 lichtjaren van ons rond de dwergster TRAPPIST-1.

Na zes jaar onderzoek hebben de Luikse astronomen voor een doorbraak gezorgd en dat wordt gepast gevierd. "Met Westvleteren voor 25 dollar per glas, maar dat kan ons niet veel schelen", vertelt Jehin, die na een korte nacht van op zijn hotelkamer terugbelt. Op de achtergrond houden zijn collega's het aantal hits op hun website in de gaten. "We zitten op meer dan 9 miljoen bezoeken sinds gisteren", pronkt Jehin. "We moeten elkaar constant wijsmaken dat we niet in The Matrix terechtgekomen zijn." Een half uur later, op het einde van het gesprek, klinkt er gejuich: de grens van de 10 miljoen hits is geslecht.

"Als kind was Michaël al zeer geïnteresseerd in ufo's. Of het door de film 'E.T.' kwam, weet ik niet meer", lacht zijn moeder Renée. "Het boeide hem mateloos, vooral de vraag of er ergens in de ruimte leven kon bestaan." Meer over de indrukwekkende levenswandel van Gillon, over zijn gevoel voor humor én hun belangrijke ontdekking leest u in onze Pluszone. Proef nu 4 weken voor maar 1 euro.

EPA