Vroeger droegen de vrouwtjes het gewei

THINKSTOCK
Dat Rudolf, de trouwe metgezel van de kerstman, een mannetje is, valt niet te betwijfelen. Hij draagt immers een gewei op zijn kop. Maar uit onderzoek blijkt dat het ooit anders was: lang geleden droegen de vrouwtjes het gewei. In vroegere tijden zou Rudolf bovendien niet erg geschikt geweest zijn als kersthulpje; rendieren waren toen helemaal niet tegen de koude bestand.

Wetenschappers van de universiteiten van Warschau en Wroclaw onderzochten overblijfselen van rendieren die in Polen werden gevonden. De dieren leefden 50.000 tot 10.000 jaar geleden. Ze publiceerden hun bevindingen in het vakblad Quaternary International.

Het onderzoek had enkele verrassende ontknopingen in petto. Uit de restanten van de geweien viel af te leiden dat die meestal niet aan de mannetjes, maar aan de vrouwtjes toebehoorden.

Bovendien bleek uit het onderzoek dat de dieren helemaal niet goed tegen de koude bestand waren. Het gebit heeft veel informatie prijsgegeven over de periode waarin de rendieren leefden. Zo ontdekten de onderzoekers dat ze allemaal gestorven zijn in een periode van extreme koude.

Het rendier is, mede omwille van zijn bedreigde status in landen als Finland, Canada en Rusland, een veel onderzocht studieobject. Eerder ontdekten onderzoekers bijvoorbeeld dat de rode neus van Rudolf een wetenschappelijke grond heeft: het heeft te maken met een extreem goede doorbloeding, die voorkomt dat de neus bevriest.

THINKSTOCK