Oudste fossiel ooit van grote katachtige ontdekt in Tibet

Een reconstructietekening van Panthera blytheae.
AP Een reconstructietekening van Panthera blytheae.
Wetenschappers hebben in Tibet het oudste fossiel van een grote katachtige ooit ontdekt. Dat schrijft de Britse krant The Guardian. De bijna complete schedel, die sterk lijkt op die van het moderne sneeuwluipaard, is meer dan 4,4 miljoen jaar oud.

Het fossiel wordt gekenmerkt door een breed voorhoofd net zoals dat van moderne sneeuwluipaarden. De voortanden vertonen ook sporen van hevige slijtage. "Alhoewel het niet lijkt een rechtstreekse voorouder te zijn van de huidige grote katachtigen zoals tijgers, leeuwen en jaguars, vertoont het fossiel een sterke gelijkenis met het sneeuwluipaard", verklaart Jack Tseng van het American Museum of Natural History in New York.

De ontdekking doet vermoeden dat de eerste katachtigen oorspronkelijk uit Azië kwamen voordat ze naar andere werelddelen migreerden. Het gevonden fossiel is ook een stuk ouder dan de vorige recordhouder, een gelijkaardig fossiel uit het Afrikaanse Tanzania. Dat was 'maar' 3,7 miljoen jaar oud.

De nieuwe kattensoort heeft de naam 'Panthera blytheae' gekregen, naar Blythe Haaga, wiens ouders geldschieters zijn van het Natural History Museum in Los Angeles County.