Nieuw-Zeelanders juichen: kiwi blijkt geen Australische immigrant

THINKSTOCK
Australië kan niet langer de herkomst van de iconische Nieuw-Zeelandse kiwi claimen. Recent onderzoek heeft aangetoond dat de naaste verwant van de kleine vogel niet de emoe is, maar de uitgestorven olifantsvogel uit Madagascar - een gigant van twee tot drie meter hoog en 275 kilo zwaar. Bovendien blijkt dat hij ooit kon vliegen.

Wetenschappers van de universiteit van Adelaide zijn erin geslaagd een 150 jaar oud mysterie op te lossen. Ze gingen op zoek naar de oorsprong van grote loopvogels, zoals de emoe en de struisvogel, die op de zuidelijke continenten leven. Deze groep bevat enkele van de grootste vogels ter wereld, waaronder de uitgestorven moa van Nieuw-Zeeland en de olifantsvogel van Madagascar.

Lang werd gedacht dat deze vogels zich ontwikkelden nadat ze geïsoleerd werden door de scheiding van de zuidelijke continenten, zo'n 130 miljoen jaar geleden.

DNA uit beenderen van twee olifantsvogels in het Museum of New Zealand heeft nu echter een genetisch verband aangetoond met de kiwi, ondanks de grote verschillen in uiterlijk en leefwereld.

Via de lucht verspreid
Nieuw-Zeeland en Madagascar waren ooit verbonden via Antarctica en Australië - te ver om over land te gaan. Daarom betekent deze verwantschap dat de loopvogels zich ooit via de lucht verspreid moeten hebben.

Het resultaat weerlegt eerder onderzoek uit de jaren negentig, waaruit bleek dat de naaste verwanten van de kiwi de Australische emoe en casuarius zijn. Dat veroorzaakte tandengeknars in Nieuw-Zeeland. "Heel wat Nieuw-Zeelanders waren gechoqueerd en ontzet dat hun nationale trots een Australische immigrant bleek te zijn", zegt professor Alan Cooper. "Het is geweldig dat we dit eindelijk kunnen rechtzetten."

Vermoedelijk verspreidden de vliegende voorvaderen van de loopvogels zich over de wereld net nadat de dinosaurussen uitgestorven waren en voordat de zoogdieren in grootte toenamen en de dominante groep werden.

Recent werden ook fossielen gevonden van kleine voorvaderen van de kiwi. Daarvan werd al gedacht dat ze ooit konden vliegen; een vermoeden dat bevestigd wordt door de nieuwe vondst, die bevestigt dat kiwi's vlogen toen ze in Nieuw-Zeeland arriveerden.