Berggorilla's Prins De Merode in handen rebellen Congo

De Belgische Prins De Merode is sinds augustus directeur van het Virunga-park.
De Belgische Prins De Merode is sinds augustus directeur van het Virunga-park.

Tijdens hevige gevechten in het oosten van Congo in de provincie Noord-Kivu hebben rebellen de kantoren van het Virunga Nationaal Park - geleid door de Belgische Prins de Merode - in handen gekregen. De rebellen, die beweren de Tustsi-minderheid in het gebied te beschermen, houden sinds bijna een jaar delen van het nationaal park bezet, maar vielen het hoofdkantoor nooit eerder aan op zo'n brutale wijze. Meer dan 50 parkwachters zijn het gebied al ontvlucht waardoor de berggorilla's onbeschermd achterblijven en dreigen ten prooi te vallen aan de willekeur van de rebellen.

Werelderfgoed
Virunga is het park van de superlatieven. Het is rijk aan goud en andere kostbare mineralen en is reeds vaker het strijdtoneel geweest van malafide bendes. De enorme biodiversiteit is echter zijn grootste rijkdom. Dit gebied is in 1979 dan ook uitgeroepen tot Werelderfgoed door de Unesco. Meer dan 200 met uitsterven bedreigde berggorilla's voelen zich er thuis.

Prins De Merode
De 38-jarige prins Emmanuel de Merode, die in Kenia opgroeide maar tevens een telg is van de bekende Belgische adellijke familie, is sinds kort een van 's werelds belangrijkste natuurbeschermers. In augustus werd hij immers aangesteld als directeur van dit 8.000 vierkante km grote park. Hij werd benoemd door de Congolese regering nadat gebleken was dat de toenmalige parkdirecteur zeven berggorilla's had laten afslachten. De Prins is antropoloog van opleiding en zijn hele leven staat in het teken van de bescherming van de natuur.

'Gorillas in the mist'
Zijn echtgenote Louise is de kleindochter van Richard Leaky, de man achter het eerste programma voor de bescherming van berggorilla's. Vijfendertig jaar geleden nam hij een zekere Diane Fossey in dienst. De Amerikaanse biologe werd in 1985 door onbekenden vermoord met machetes, zoals verfilmd in 'Gorilla's in the mist' met Signourey Weaver in de hoofdrol.

Gorillaredders
Amper twee maanden na de benoeming van de Prins brak de oorlog opnieuw uit in Oost-Congo. De parkdirecteur geeft de moed echter niet op en heeft nog tal van toekomstplannen. Hij wil een wereldwijde cybergemeenschap van gorillaredders opbouwen. Een aantal rangers is begonnen met een blog waarop iedereen kan reageren. Sponsors kunnen binnenkort ook een virtueel stuk van het park kopen en via Google Earth kunnen ze de evolutie van hun 'perceel' volgen. Wie wil weten hoe het onze moedige Prins en de berggorilla's vergaat in deze uiterst moeilijke en gevaarlijke omstandigheden, kan de situatie nauwgezet opvolgen via de officiële website van het nationaal park. (hlnsydney/kh)

Er worden soms zeldzame gorilla's afgemaakt zoals hier in 2007.
Er worden soms zeldzame gorilla's afgemaakt zoals hier in 2007.