Deze wereldwijde gevaren kunnen de mensheid uitroeien

De nucleaire dreiging is er nog altijd.
EPA De nucleaire dreiging is er nog altijd.
Het einde van de wereld nog niet meteen voor morgen, laat staan voor vandaag? Wetenschappers zien toch een aantal gevaren die op elk moment kunnen toeslaan en die de overheden volgens hen wereldwijd onderschatten. Van killer robots tot asteroïdes: miljoenen mensen zouden zomaar in sneltempo kunnen sterven. Een realistisch beeld van de apocalyps.

Op korte termijn - binnen de vijf jaar - schuilt het gevaar onder meer in gemanipuleerde virussen en superbacteriën, in klimaatverandering en extreme droogte, in inslaande asteroïdes en supervulkaanuitbarstingen. Dat stelt het Global Catastrophice Risks-verslag, waaraan onder meer wetenschappers van de universiteit van Oxford en van het Global Priorities Project meewerkten. Zij sommen de risico's op die de menselijke populatie op onze planeet mogelijk kunnen decimeren. Anders gezegd: wereldrampen waarbij minstens 740 miljoen mensen zouden omkomen.

De pest
Elke generatie acht de kans klein dat het háár zal overkomen, maar denkbeeldig zijn de gevaren lang niet. Zo wijzen de wetenschappers erop dat amper een eeuw geleden in 1918 de Spaanse griep het leven kostte aan miljoenen mensen. En ook een ziekte als de pest is vandaag nog altijd niet uitgeroeid; de laatste pandemie dateert van eind negentiende eeuw.

Bovendien kwamen we vorige eeuw een paar keer dicht bij een nucleaire oorlog, stelt het rapport, dat vindt dat overheden te weinig aandacht besteden aan mogelijke wereldwijde catastrofes. Nochtans bedreigen ze niet alleen ieders leven vandaag, maar ook dat van toekomstige generaties, klinkt het. Een krachtige variant van de vogelgriep, bijvoorbeeld, kan op relatief korte tijd miljoenen mensen doden.

Artificiële intelligentie
Op langere termijn hangen niet enkel de klimaatverandering, pandemieën en atoomoorlogen als een zwaard van Damocles boven ons hoofd, maar ook de opkomst van artificiële intelligentie baart academici zorgen. "Er is geen specifieke reden om aan te nemen dat de mens het toppunt van de schepping is", zegt Sebastian Farquhar van het Global Priorities Project. "Het lijkt aannemelijk dat bepaalde AI-systemen ergens in de toekomst de mens systematisch zullen wegconcurreren." Het doembeeld van Frankenstein, zeg maar. Farquhar waarschuwt er tevens voor dat terreurgroepen zoals IS via biotechnologie hun eigen virussen zouden kunnen fabriceren om op de mensheid los te laten.

Volgens Farquhar is een coördinatie op internationale schaal nodig om al deze risico's het hoofd te bieden. "We mogen zeker niet vergeten dat die gevaren geen halt houden aan de landsgrenzen en rustig de paspoortcontroles afwachten. Ze hebben van nature uit een globaal karakter. Dit is niet het soort problemen waarvan een land kan zeggen: "Oké, wij zijn voorbereid, dat de rest van de wereld het zelf oplost'. Dat hebben we gezien met de ebolacrisis."