Deze grafiek toont de enorme groei van ruimteafval rond de aarde sinds 1957

Heel wat ruimteafval beweegt zich in een baan om de aarde. In een video van het Royal Institution of Great Britain wordt getoond hoe het aantal objecten dat rond onze planeet cirkelt elk jaar toeneemt.

Op dit moment volgt de NASA ongeveer 20.000 stukjes van raketonderdelen, kapotte satellieten en ander puin groter dan een tennisbal die rond de planeet razen aan een snelheid van meer dan 27.000 km per uur. Er zijn ook 500.000 voorwerpen ter grootte van een knikker die rond de aarde bewegen. Verder zijn er nog miljoenen andere stukjes die te klein zijn om op te sporen. Dat meldt de website Mashable op basis van bronnen bij de NASA.

In een video, gemaakt door wetenschapper Stuart Grey en gelanceerd door het Royal Institution of Great Britain, worden die gigantische aantallen gevisualiseerd. De animatie toont hoe de hoeveelheid ruimteafval elk jaar is toegenomen sinds de eerste satelliet, Sputnik, in een baan om de aarde werd gestuurd in 1957.

Wetenschappers volgen de stukjes ruimteafval om ervoor te zorgen dat ze niet botsen met satellieten die nog in gebruik zijn. Ruimteafval is een groot probleem voor ruimtevaartagentschappen en overheden overal ter wereld. Ook de miljoenen kleine stukjes puin die op dit moment niet worden gevolgd, kunnen mogelijk schade aanrichten als ze botsen met communicatiesatellieten en andere ruimtetuigen die zich in een baan om de aarde bewegen.

Soms moet zelfs het International Space Station (ISS) uit de weg gaan voor ruimteafval dat mogelijk gevaarlijk is voor het ruimtelaboratorium en de mensen die erin leven en werken. In juli bijvoorbeeld moest het ruimtestation zijn baan lichtjes aanpassen om een stuk puin te ontwijken.

Soms gaat het ook mis. De Canadese astronaut Chris Hadfield merkte in 2013 een gat op in een van de zonnepanelen van het station. De schade was niet ernstig, maar het toont wel aan hoe druk het is in de ruimte.

Wetenschappers volgen de stukjes ruimteafval om ervoor te zorgen dat ze niet botsen met satellieten die nog in gebruik zijn. Ruimteafval is een groot probleem voor ruimtevaartagentschappen en overheden overal ter wereld

Hoe is het zo ver gekomen?

Nadat een raket haar lading heeft afgezet, drijft ze af in de baan waar ze zich op dat moment toevallig bevindt. Ze kan zo honderden jaren boven de planeet blijven zweven. Satellieten die met elkaar in botsing komen, creëren duizenden stukjes puin.

In 2007 zorgde een Chinese rakettest alleen voor 2.000 extra stukjes afval.

Wetenschappers zijn op zoek naar nieuwe manieren om het puin op te ruimen en zo plaats te maken voor satellieten, zodat ze veilig rond de aarde kunnen cirkelen. Mogelijk worden herbruikbare raketten een realiteit voor bedrijven als SpaceX, waardoor het aantal raketonderdelen in de ruimte zou worden teruggedrongen.