39-jarige vrouw voelt voor het eerst pijn

THINKSTOCK
Nooit pijn voelen: velen zouden er heel wat voor geven. Voor sommige mensen met een zeldzame genetische mutatie is het de realiteit. Wetenschappers van University College in Londen bestudeerden een vrouw die aan de afwijking lijdt en lieten haar op 39-jarige leeftijd voor het eerst in haar leven pijn voelen.

De 39-jarige vrouw lijdt aan een genetische mutatie met de naam Nav1.7. Daardoor worden natriumdeeltjes, die pijnsignalen doorheen het zenuwstelsel naar de hersenen geleiden, afgeblokt.

Baby's die met deze genetische afwijking geboren worden, moeten nauwlettend in het oog gehouden worden. Vaak bijten ze tot bloedens toe op hun vingers, tenen en lippen omdat ze zich niet bewust zijn van de schade die ze zichzelf berokkenen. Tijdens het opgroeien lopen deze kinderen een groter risico op brandwonden, valpartijen en andere ongevallen.

Natuurlijke pijnstiller

Wetenschappers proberen al jarenlang medicijnen te ontwikkelen die de kenmerken van deze mutatie simuleren, in de hoop chronische pijnpatiënten te kunnen helpen. Maar alle pogingen zijn tot dusver gestrand omdat ze teleurstellende resultaten opleverden.

Onderzoeker John Wood van University College waagt zich op basis van zijn nieuwe studie, die verscheen in het vakblad Nature Communications, aan een nieuwe poging. Hij stelde vast hoe de genetische mutatie leidde tot de aanmaak van aanzienlijk meer opioïden in de hersenen - een soort natuurlijke pijnstiller die door het lichaam wordt aangemaakt.

Allereerste pijnsensatie

Woods diende de 39-jarige vrouw naxalone toe, een opioïdeblocker die ook gebruikt wordt bij de behandeling van heroïneverslaafden. Toen hij haar huid nadien lichtjes verhitte met een laser, voelde de vrouw een zachte pijnsensatie. Experimenten op muizen leidden tot hetzelfde resultaat.

De vrouw had naar eigen zeggen genoten van haar allereerste pijnervaring. Iets wat volgens de onderzoekers overigens niet geheel onlogisch is, gezien het voor haar een nieuwe ervaring was.

Het belangrijkste besluit van de studie is dat de onderzoekers nu een beter inzicht hebben in hoe gevoelloosheid voor pijn ontstaat. Woods en zijn team hopen dat het onderzoek uiteindelijk kan bijdragen tot betere behandelingsmethodes voor chronische pijnpatiënten.