2015, het jaar waarin we Pluto bereiken

Het meest gedetailleerde beeld tot nu toe van het volledige oppervlak van Pluto. Deze foto is samengesteld uit beelden van Hubble.
REUTERS Het meest gedetailleerde beeld tot nu toe van het volledige oppervlak van Pluto. Deze foto is samengesteld uit beelden van Hubble.
Na een reis van 9 jaar en meer dan 5 miljard kilometer is de NASA-ruimtesonde New Horizons begonnen aan de laatste etappe van zijn tocht naar Pluto. Het is nu slechts een kwestie van tijd voor wetenschappers ook de uiterste regionen van ons zonnestelsel kunnen exploreren. Op 14 juli zal de missie naar verwachting een eerste hoogtepunt bereiken, wanneer het ruimtetuig een eerste keer dichtbij de dwergplaneet passeert.

De eerste missie van NASA naar het verre Pluto zal voor het eerst een close-up bieden van deze koude, onbekende wereld in ons zonnestelsel. New Horizons werd gelanceerd in januari 2006. De langverwachte historische ontmoeting werd recent ingezet.

Vorige maand, na een tocht van meer dan 5 miljard kilometer, ontwaakte de sonde uit zijn laatste winterslaap. Intussen is hij aan de aanvliegroute naar de dwergplaneet begonnen en heeft hij nog een afstand van 220 miljoen kilometer af te leggen. Binnenkort komt New Horizons in de baan van Pluto's vijf gekende manen.

Op zondag 25 januari start de sonde met verre opnames van de dwergplaneet en haar vijf manen. Die zullen in eerste instantie dienen voor de navigatie. Hoewel Pluto op de beelden dan nog niet meer zal zijn dan wat heldere puntjes, zullen de gegevens gebruikt kunnen worden om koerscorrecties door te voeren. Een eerste manoeuvre kan uitgevoerd worden vanaf maart.

Hoewel Pluto op de beelden nog niet meer zal zijn dan wat heldere puntjes, zullen de gegevens gebruikt kunnen worden om koerscorrecties door te voeren

Negende planeet

Tijdens de eerste toenaderingsfase, die loopt tot de lente, zal New Horizons bijkomend nog wetenschappelijke onderzoeken uitvoeren. Instrumenten aan boord van het ruimtetuig zullen doorlopend gegevens verzamelen over de interplanetaire omgeving van Pluto en metingen uitvoeren.

Een grondiger onderzoek van het Pluto-systeem begint in de lente, wanneer de sonde voor het eerst betere opnames van de ijzige dwergplaneet kan leveren dan de allerbeste telescoop op Aarde. Op 14 juli moet New Horizons Pluto binnen haar maanbanen passeren.

Pluto is met een diameter van 2.300 kilometer kleiner dan onze maan. De dwergplaneet beweegt zich in een stevige elliptische baan. Haar afstand tot de Zon bedraagt daarbij tussen het 30-voudige en 50-voudige van de afstand tussen de aarde en de zon. Een jaar op Pluto duurt bijna 250 aardse jaren.

Het in 1930 ontdekte Pluto werd lange tijd beschouwd als de negende planeet van ons zonnestelsel, totdat de Internationale Astronomische Unie (IAU) na de ontdekking van meer op Pluto gelijkende hemellichamen in 2006 een nieuwe definitie van het begrip planeet opstelde. Pluto vormt nu de basis van een groep dwergplaneten.