"Moderne technologie bedreigt de mensheid"

THINKSTOCK
Het voortbestaan van de mensheid wordt bedreigd door moderne technologie. Zo waarschuwt het Future of Humanity Institute van de Oxford Universiteit. We kennen immers de gevolgen niet mocht het met die technieken ooit mislopen, benadrukt Nick Bostrom, directeur van het instituut, op de website van de Britse tv-zender BBC.

Eerst het 'goede nieuws'. Pandemieën en natuurrampen kunnen catastrofale gevolgen hebben en duizenden levens verwoesten, maar de mensheid uitroeien kunnen ze niet, gelooft Bostrom. Voorbeelden genoeg: zo overleefden we al periodes van hongersnood, klimaatwijzigingen, aardbevingen,... Ze veroorzaakten telkens veel leed, maar onze soort bleef overeind.

Waar we ons wél zorgen over moeten maken, meldt Bostrom, zijn moderne technologieën waar we de uitkomst nog niet van kennen, zoals synthetische biologie en nanotechnologie. Die technieken zijn zo recent dat er nog geen bewijzen van overleven bestaan, mocht het er ooit mee mislopen. "Er staat veel op het spel", verwittigt de wetenschapper.

Neveneffecten verspreid door globalisering
Synthetische biologie bijvoorbeeld - die cellen of delen ervan herontwerpt -  levert ongetwijfeld medische voordelen. Bostrom maakt zich echter zorgen over de mogelijk onverwachte gevolgen van het manipuleren van de grenzen van de menselijke biologie. "Iedere nieuwe technologie telt pluspunten, maar ook risico's", stelt onderzoeker Lord Rees. "Het tot stand brengen van nieuwe organismen voor landbouw of de medische wereld kan onverwachte neveneffecten veroorzaken op ecologisch gebied", waarschuwt Rees. Door globalisering zouden die schadelijke gevolgen bovendien veel sneller verspreid raken, in tegenstelling tot vroeger.

Hetzelfde geldt voor nanotechnologie en computergestuurde intelligentie. "Het lijkt onwaarschijnlijk dat wetenschappers schadelijke technologieën zouden willen ontwikkelen", stelt Dr O'Heigeartaigh. "De kans dat het per ongeluk verkeerd loopt, is echter bestaande." Onderzoeker Daniel Dewey heeft het onder meer over een "explosie van intelligentie", waarbij de kracht van computers zodanig toeneemt dat ze minder voorstelbaar en controleerbaar wordt. Dergelijke kettingreactie zou de werkelijke wereld kunnen beïnvloeden, waarschuwt O'Heigeartaigh.

Kinderlijk vs. volwassen
Op dergelijke scenario's zijn we nog te weinig voorbereid, waarschuwt het onderzoeksteam. "Voor het eerst in de geschiedenis komt de grootste bedreiging voor de mensheid van de mens zelf", vertelt Rees. Hij staaft het potentiële gevaar met een vergelijking. "Op het gebied van technologische vaardigheden wanen we ons al volwassen. Qua morele verantwoordelijkheid gedragen we ons nog steeds als kinderen."

 
Voor het eerst in de geschiedenis komt de grootste bedreiging voor de mensheid van de mens zelf
Onderzoeker Lord Rees