"Kans dat er een komeet op aarde inslaat, is groter dan gedacht", zeggen wetenschappers

THINKSTOCK
De kans dat er een komeet op onze aarde inslaat, is groter dan we denken. Dat beweert een groep wetenschappers in het vakblad Astronomy. De onderzoekers raden dan ook aan om vanaf heden het verkeer van ruimtegruis wat beter in de gaten te houden, ook wanneer zich dat op grote afstand van onze aarde bevindt. Dat schrijft The Guardian.

Om het risico op een komeetinslag te berekenen, baseren de meeste wetenschappelijke studies zich uitsluitend op objecten uit de gordel van asteroïden tussen Mars en Jupiter. Omdat er de laatste twee eeuwen echter honderden ontieglijk grote kometen buiten die gordel werden ontdekt, is het volgens een groep astronomen een goed idee ook die in rekening te brengen bij het voorspellen van een mogelijke inslag.

De gigantische kometen - ook wel 'centaurs' genoemd - zijn bolvormige structuren van ijs en stof. Hun omvang schommelt gemiddeld tussen de 50 en 100 kilometer breedte. Het merendeel van de kometen draait in een onstabiele, elipsvormige baan rond Neptunus, de planeet die ons melkwegstelsel het verste van de zon verwijderd staat.

In hun omloopbaan kruisen de kometen respectievelijk de baan van verschillende planeten: Jupiter, Saturnus, Uranus - en occasioneel ook die van Neptunus zelf. Wanneer een komeet in het zwaarteveld van zo'n planeet terechtkomt, kan het gebeuren dat ze daardoor van richting verandert. De kans dat een centaur op die manier in de loop der eeuwen uit zijn baan geslingerd wordt, en koers zet richting aarde, is dan ook niet onbestaande, zo claimen de wetenschappers.

'Het risico op een inslag van een gigantische komeet uit de nabijheid van Neptunus, wordt door de wetenschap zwaar onderschat'

Regen van gruis

Hoe dichter de kometen zich naar de zon toebewegen, hoe meer kans er bovendien is dat ze verbrokkelen, wat het volgens de astronomen op termijn "onvermijdelijk maakt" dat de aarde door een van die brokstukken getroffen zal worden.

Royal Astronomical Society

De verbrokkeling van zo'n gigantische komeet zou volgens de onderzoekers zelfs kunnen zorgen voor lange en terugkerende periodes waarin de aarde - weliswaar met tussenpozen - geteisterd zal worden door zware inslagen. De astronomen waarschuwen dan ook dat de huidige voorspellingen de situatie niet naar waarde inschatten, omdat daarbij enkel kometen uit de nabije omgeving van de aarde in rekening gebracht worden.

"De grootte van het risico op een centaur-inslag wordt net als de impact van zo'n inslag door de wetenschap zwaar onderschat", zo klinkt het. "Eén enkele centaur draagt immers meer massa met zich mee dan alle kometen die tot nu toe al de baan van de aarde passeerden in totaal."

Volgens de wetenschappers vormt de stroom van asteroïden rond Neptunus dan ook een reëel gevaar waarvan de details dringend verder onderzocht moeten worden.




Reacties

Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie
Door het plaatsten van een reactie, ga je akkoord met de gedragsregels