De uitdaging van Hilaire: "Klasbak in Van Keirsbulck nieuw leven inblazen"

Wanty-Groupe Gobert treurt om afscheid Westra, maar heeft één grote uitdaging voor 2017

TeamWantyGobert
Het afscheid van Lieuwe Westra was een dreun, geeft Hilaire Van der Schueren (68) geëmotioneerd toe. Ook al zag hij het van mijlenver aankomen. Het belet de stuurman van Wanty-Groupe Goubert niet om het seizoen gezond ambitieus aan te vatten. "Als we naar de Tour of de Vuelta mogen, zal ik een gelukkig mens zijn. Maar vooral: Guillaume Van Keirsbulck opnieuw op zijn oude, vertrouwde niveau krijgen, dáár doe ik het voor in 2017!"

Servigroup Hotel Nereo in het boterzachte Benidorm. Hilaire Van der Schueren verwelkomt ons met schorre, schrapende stem. Nog even en hij is ze volledig kwijt. "De stress", verontschuldigt hij zich. Stress? Nu al? En het seizoen is nog niet eens begonnen. De ploegleider van Wanty-Groupe Gobert zucht onze verbazing snel weg. "Lieuwe Westra. Ik kreeg zijn moeder zondag aan de lijn. Wenend. Ze maakte zich ernstig zorgen om haar zoon. 'Hij gaat toch geen domme dingen doen', schoot het door mijn hoofd. (slikt krop door) Spontaan kwam 27 maart 2016 terug bij me op. De dag dat Antoine Demoitié in Gent-Wevelgem het leven liet. Ook dit grijpt me naar de keel."

Niet fraai
Mama Westra bevestigde wat Van der Schueren al even voelde aankomen. Haar Lieuwe keert het peloton (definitief?) de rug toe. "Het verraste me niet. Vorig jaar, na de Brussels Cycling Classic, kwam Lieuwe naar me toe. Hij vertelde wat er allemaal was gebeurd. Depressie, vriendin weg, zakelijk dispuut met zijn ex-schoonbroer en -manager. En... dat hij zelfmoord had willen plegen. Het klonk niet fraai. 'Hilaire, mag ik in 2017 weer bij jou rijden?', vroeg hij plots. 'Mijn contract bij Astana loopt nog, maar ik wil het verbreken.' Ik twijfelde, stond niet 100% achter dat plan. Maar ik voelde: die jongen gaat kapot aan de eenzaamheid. Dus belde ik Alexandre Vinokourov. 'Vino, laat hem alsjeblieft gaan', smeekte ik. Ik bood Lieuwe een contract aan, mét bonussysteem. Maar vroeg me tegelijk af: hoe krijg ik deze jongen ooit terug op zijn oude, vertrouwde niveau?"

Zware aderlatingen
Naast het afscheid van Westra, zag Van der Schueren ook Gasparotto, Marcato, Jans en Claeys uit de kern van 2016 verdwijnen. Zware aderlatingen. "Gasparotto en Marcato kozen voor het geld van Bahrain-Merida. Daar kan ik niet tegenop. Claeys kwam ons hier in Benidorm al bezoeken. 'Het is... anders, Hilaire', zei hij me. Wij zijn een kleine familie. Bij Cofidis is het 'à la française'." Gelukkig bleven winsttroeven Dehaes en Baugnies. En kwamen onder meer Offredo, Meurisse, 'verloren zoon' Degand (na één jaar World Tour bij IAM), Vanspeybrouck en Van Keirsbulck de ploeg versterken. "Daar zitten niet meteen grote winnaars bij", weet hij. "2016 evenaren, laat staan overtreffen, wordt ontzettend moeilijk. (herpakt zich) Onmogelijk, zeg maar. Daar zijn we ons met z'n allen van bewust. We waren de enige Belgische ploeg die een klassieker won, boekten twaalf UCI-zeges, werden eindwinnaar van de UCI Europe Tour. Ongekende hoogten. En toch. Het is een uitdaging om deze groep opnieuw een mooi seizoen te laten rijden."

TeamWantyGobert

Van der Schueren blijft dromen van een startticket in een grote ronde. "Dat zou een mooie beloning zijn voor vier jaar keihard werken. Bij Vacansoleil zijn we destijds ook van nul begonnen. Uiteindelijk belandden we via de WorldTour toch in de Tour. Dat hoop ik ook hier te verwezenlijken. (rekent voor) Achttien WorldTour-teams. De drie Franse procontinentale ploegen. Rest nog één stek voor de Ronde van Frankrijk. De kandidaten zijn op de vingers van één hand te tellen: Roompot, Gazprom, Delko Marseille, wij... Ik denk dat we een reëele kans maken. Zoniet mikken we op de Vuelta." 

Zowaar nóg ambitieuzer toont Van der Schueren zich in zijn drang om de klasbak in Van Keirsbulck opnieuw tot leven te wekken. "Guillaume in de finales van zíjn Vlaamse (voorjaars)koersen - Waregem, Harelbeke, De Panne-Koksijde, Ronde van Vlaanderen, Parijs-Roubaix - loodsen, is hét grote doel van het seizoen", vindt hij. "Dat zal me even gelukkig maken als dat hij zou winnen. In 2014 lukte hem dat trouwens nog perfect. Waarom zou dat dan nu niet meer kunnen? Niet vergeten dat hij nog altijd maar 26 is. 'Laat hem een jaartje of twee groeien bij ons', sprak ik er Patrick Lefevere een tijdje geleden al op aan. Er kwam toen geen gevolg op. Nu krijg ik hem wel in handen. En wil ik er terug de goeie, oude Van Keirsbulck van maken."

Guillaume Van Keirsbulck op Spaanse stage.
TeamWantyGobert Guillaume Van Keirsbulck op Spaanse stage.