Bennett pakt eindzege in Californië, slotrit voor Huffman

Eindwinnaar George Bennett.
TDW Eindwinnaar George Bennett.
De Nieuw-Zeelander George Bennett (Team LottoNL-Jumbo) heeft de Ronde van Californië (World Tour) op zijn naam geschreven. De Amerikaan Evan Huffman (Rally Cycling) won de zevende en laatste etappe.

In de slotetappe over 125 km van Mountain High naar Pasadena, kwam de leiderstrui van Bennett niet meer in gevaar. In de eindstand heeft de Nieuw-Zeelander 35 seconden voorsprong op de Pool Rafal Majka (Bora-Hansgrohe) en 36 op de Amerikaan Andrew Talansky (Cannondale-Drapac). Bennett had zich vrijdag na afloop van de individuele tijdrit, waarin hij vierde werd, van de leiderstrui verzekerd.

Huffman, die eerder al de vierde etappe op zijn naam schreef, haalde het in een sprint met een groepje van vijf voor de Spanjaard David Lopez (Sky) en de Fransman Nicolas Edet (Cofidis).

Getty Images

"Dit is groots voor mij"

Bennett staat te boek als een groot talent, goed in rittenkoersen, maar een zege bleef de voorbije jaren uit. Vorig jaar werd hij wel knap tiende in het eindklassement van de Vuelta, zijn beste resultaat er ooit in drie deelnames, nu mag hij een rittenkoers op zijn palmares bijschrijven. Hij won weliswaar geen rit in de Ronde van Californië, maar koerste wel naar een tweede en derde plaats in de bergritten en greep de leiderstrui in de tijdrit, nochtans geen discipline die hem al te best ligt, waar hij vierde werd.

"Dit is groots voor mij", sprak hij, "een eindzege in Californië betekent heel wat. Vroeger was dit voor veel renners een koers die ze er graag tussendoor bijnamen, mooi weer, korte ritten en door schitterende landschappen, maar nu wordt er toch al paar jaar stevig gekoerst. Ik ben hier echt trots op. Natuurlijk, ik blijf wel met de voetjes op de grond. Ik keer niet terug naar Europa met het idee dat ik nu opeens Valverde, Froome of Bardet kan kloppen. Neen, ik weet tot wat zij in staat zijn en dit was ook een korte rittenkoers. Maar, hier kan ik wel lessen uit trekken en het is goed voor mijn vertrouwen, want ik kreeg die eindzege niet cadeau. Ik ben vandaag echt wel nog vaak aangevallen, op elke klim door Talansky (die derde werd in de eindstand) en Bookwalter (vierde) die het blijkbaar op een akkoordje hadden gegooid (lacht). Maar ik hield stand en dat stemt me heel tevreden."

Overigens keert Bennett niet alleen huiswaarts met de eindzege, hij krijgt van de organisatie ook een Lexus cadeau, sponsor van de rittenkoers. In juli neemt de Nieuw-Zeelander ook deel aan de Tour, zijn tweede, na zijn debuut vorig jaar. "Ik trek niet naar daar met ambities voor het klassement", maakte hij duidelijk, "helemaal niet. Ik mik op een ritzege."

AFP