Lovende Conte: "Hazard werkt keihard. Ook voor de ploeg"

REUTERS
Er zit wat meer pit in. Gebrand om er enkelen hun ongelijk te bewijzen. Na een sukkelseizoen, waarin hij brutaal van zijn voetstuk werd geduwd, staat Eden Hazard (25) weer waar hij hoort te staan: tussen de beste performers van de Premier League. In de cijfers (5 goals en 1 assist in 10 wedstrijden), maar ook in amusementswaarde. Iets wat zijn trainer, Antonio Conte, duidelijk apprecieert. Dit had hij vrijdagmiddag te zeggen over Hazard.

Hazard scoorde voor het eerst in zijn Chelsea-carrière in drie matchen op rij. Heeft hij jou verbaasd?
"Nee, ik ben niet verrast door zijn talent."

Ben je verrast dat het nu pas gebeurt, in zijn vijfde seizoen in Engeland?
"Ik denk dat Eden nu dichter bij het doel van de tegenstander speelt. Hij kan zich meer laten gelden in aanvallende situaties. Ik denk dat het beter is voor hem, deze rol (als nummer tien in een 3-4-3, red). Vanuit zijn nieuwe positie kan hij ook makkelijker kansen afmaken. Daarom dat ik hem op deze manier wil laten verder spelen. We kennen zijn talent. Hij is een fantastische speler, maar ik heb hem ook leren appreciëren als een speler die hard werkt zonder de bal, in dienst van de ploeg. Dat wordt zeer gewaardeerd, ook door zijn ploegmaats. Het is voor hem belangrijk om zo voort te doen, hetzelfde geldt voor Diego Costa. Hard blijven gaan, in functie van het collectief."

Hazard heeft vorig seizoen veel kritiek gekregen, soms onterecht. Zie jij bij hem de drive om mensen hun ongelijk te bewijzen? 
"Ik praat niet graag over vorig seizoen. En dat geldt voor om het even wie. Dat is voorbij. Ik herhaal: ik ben blij met zijn inzet en zijn werklust die ik elke dag op training zie."

Zou dit zijn beste seizoen ooit kunnen worden?
"Dat weet ik niet. Eden is een groot talent. Een geweldige speler. Ik kende hem al goed voor ik hier aan de slag ging, van bij de nationale ploeg. Wij hebben twee keer tegen België gespeeld: eerst vriendschappelijk, daarna op het Europees kampioenschap. Nu ben ik blij om hem elke dag te zien en, vóóral, dat hij in mijn team zit."

Messi en Ronaldo zijn de beste spelers ter wereld. Kan Hazard ooit dat niveau bereiken?
"Wie weet? We kennen zijn talent, maar hij zal moeten blijven werken. Zoals hij dat nu doet: zich ten dienste stellen van de ploeg. Dat is fantastisch. Dat is juiste ingesteldheid om één van de beste spelers in de wereld te worden. Nu ja, als je me vraagt wat het verschil is tussen Messi, Ronaldo en hem, dan pas ik. Ik wil daarop niet reageren. Het enige wat ik wil, is mijn spelers beter maken en steunen op elk moment."

Verbaast Hazard jou soms met zijn kwaliteiten?
"Omdat ik zelf ooit ook op een hoog niveau heb gevoetbald (Conte won met Juventus de Champions League, de UEFA Cup en 5 keer de Serie A, red), weet ik wat er nodig is. Als je groot talent bent, is het belangrijk om dat te ondersteunen met een uitstekende vorm, een goeie organisatie en tactische aspecten. Als je al die ingrediënten kan combineren, ben je waarschijnlijk een fantastische speler. Ik herhaal: met talent alleen is het moeilijk om de beste te zijn. Je moet ook de ambitie hebben."

Hazard lijkt scherper te staan. Van nature is hij niet de speler die vaak in de fitness zit, maar jullie doen veel kracht -en stabilisatietraining.
"Zo vaak zitten we niet in de gymzaal, hoor. We werken hard met de bal, maar ook zonder. Als je denkt dat de spelers altijd in de weer zijn met gewichten, ben je fout. Wij doen dat zelden. Wij werken op een andere manier, op kracht met een onze krachttrainer. Allemaal om de spelers te ondersteunen. Dat is belangrijk."

Heb je hem gepusht om wat vetmassa te verliezen?
"Nee, maar het is in het moderne voetbal wel belangrijk. Je moet talent hebben, technische kwaliteiten, maar je moet ook aan een hoge intensiteit kunnen lopen. Je moet sterk genoeg zijn in de duels, met contacten om kunnen. Talent gekoppeld aan kracht, snelheid en techniek. Het voetbal is veranderd. Vooral hier in Engeland spelen we met een supersonische intensiteit."