Dertien jaar Antwerp op een rij: van degradatie in 2004 tot verstandshuwelijk met Bico

Photonews/Belga
Na dertien seizoenen zwoegen in tweede klasse is het Antwerp vandaag eindelijk gelukt opnieuw te promoveren naar de hoogste voetbalklasse. De Great Old haalde het met 1-2 bij Roeselare in de terugwedstrijd van de finale tussen de twee periodekampioenen. Vorig weekend had Antwerp de heenwedstrijd ook al met 3-1 gewonnen.

Toen het stamnummer één op het einde van het seizoen 2003-2004 naar tweede klasse degradeerde, had geen enkele Antwerp-supporter kunnen verwachten dat het dertien jaar zou duren vooraleer de club opnieuw haar weg zou vinden naar het hoogste niveau. Elf jaar voordien (in het seizoen 1992-1993) had de Great Old immers nog de finale van Europacup II gespeeld, een hoogtepunt in de clubhistorie.

Toch bleef de beoogde promotie ieder seizoen langer uit. In haar eerste vijf seizoenen in tweede klasse (2004-2009) speelde Antwerp vier keer de eindronde, maar vier keer lukte het niet. Met de komst van de groep rond Jos Verhaegen werd in 2011 een ommezwaai gemaakt. Verhaegen had in het verleden Germinal Ekeren vanuit het niets tot de subtop van het Belgische voetbal gebracht en wilde met Antwerp hetzelfde doen.

Patrick Decuyper
Na vier seizoenen zonder eindronde was de balans echter ronduit dramatisch te noemen. Vanaf het seizoen 2015-2016 kwam Patrick Decuyper op de voorzittersstoel te zitten en dat deed de hoop opflakkeren. Decuyper, eerder al succesvol - maar ook omstreden - bij Zulte Waregem, bracht de nodige kapitaalsinjectie en ook op het veld was een nieuw elan merkbaar. Met een versterkte spelerskern en David Gevaert als coach streed Antwerp tot de laatste speeldag voor de titel. Op de laatste speeldag had Antwerp zijn lot in eigen handen, thuis tegen Eupen. Mits winst, was de promotie eindelijk een feit. Het bleef echter 0-0 en derde hond WS Brussel kaapte de titel voor de neus van Antwerp (én Eupen) weg.

Door financiële perikelen zou WS Brussel uiteindelijk nooit in eerste klasse uitkomen. Eupen, dat nog voor Antwerp tweede werd, promoveerde alsnog. Patrick Decuyper zei ondertussen zijn vertrouwen op in David Gevaert en stelde voor het begin van het nieuwe seizoen Fred Vanderbiest aan als nieuwe hoofdcoach.

Verstandshuwelijk met Bico
De Brusselaar kon evenwel niet overtuigen en na slechts dertien punten te hebben gepuurd tien wedstrijden, was zijn rijk uit. Decuyper toverde het duo John Bico-David Gevaert uit zijn hoed als vervangers, maar ook dat vreemde verstandshuwelijk hield slechts een maand stand. In november werd uit de jeugdwerking Wim De Decker, vorige zomer pas gestopt als voetballer, weggeplukt als nieuwe hoofdcoach.

De Decker kreeg Antwerp eindelijk op de rails. Na een thriller werd op de laatste speeldag, voor de neus van gouwgenoot Lierse, het tweede periodekampioenschap binnengehaald. In de finale werd Roeselare in de heenmatch vorige week al op een 3-1 achterstand gezet. In de terugwedstrijd zette Antwerp met 1-2 de kers op de taart. Intussen bleek ook dat de kapitaalkrachtige Ghelamco-topman Paul Gheysens de mysterieuze investeerder achter de Great Old is, waardoor de club financieel sterk staat. Daarnaast zijn er in Antwerpen opnieuw plannen om een nieuw stadion te bouwen.

BELGA
Photo News
Photo News
BELGA