Kim Clijsters verwacht 35.000 toeschouwers op Diamond Games

Kim Clijsters staat voor haar grote vuurdoop als toernooidirectrice van de Diamond Games in Antwerpen.
BELGA Kim Clijsters staat voor haar grote vuurdoop als toernooidirectrice van de Diamond Games in Antwerpen.
Kim Clijsters is erg blij met het deelnemersveld voor de Diamond Games. In haar eerste editie als toernooidirectrice verwacht de 31-jarige Limburgse 35.000 toeschouwers. Het met 731.000 dollar gedoteerde WTA-toernooi in het Sportpaleis van Antwerpen gaat morgen met de kwalificaties van start.

"Er zijn al 30.000 tickets verkocht", meldde Clijsters vandaag. "We moeten realistisch zijn en niet de aantallen verwachte uit de tijd dat Justine Henin en ikzelf het Sportpaleis deden volstromen. Maar 35.000 toeschouwers moet toch mogelijk zijn. En we willen groeien. Het objectief is om volgend jaar 45.000 toeschouwers te hebben en het jaar daarop 50.000. Voor de finale zijn er al 6.000 tickets de deur uit. Dat ziet er goed uit. Vorig jaar waren er bij de finale in Parijs, van wie we het toernooi overnamen, slechts 3.000 fans."

Heel sterk deelnemersveld
"We hebben dan ook een heel mooi deelnemersveld bij elkaar gekregen. De laagst gerangschikte speelster op de wereldranglijst die rechtstreeks op de hoofdtabel staat, is de nummer 60 van de wereld. Ok, we hebben bijvoorbeeld geen Serena Williams, maar daar zit de Fed Cup voor veel tussen. Ze speelt dit weekend met het Amerikaanse team in Argentinië omdat ze zo haar selectie voor de Olympische Spelen kan veiligstellen. Maar niet getreurd, ik ben heel tevreden met de speelsters die wel naar Antwerpen komen. Ons eerste reekshoofd Eugenie Bouchard wordt zonder twijfel één van de absolute toppers van de nieuwe generatie. Ze is nu al nummer zeven van de wereld en speelde vorig jaar de finale op Wimbledon."

Bouchard van de partij
De eerste vier reekshoofden zijn vrij in de eerste ronde en moeten pas vanaf de achtste finales in actie komen. Naast de Canadese Bouchard zijn dat de Duitse speelsters Angelique Kerber (WTA-10) en Andrea Petkovic (WTA-12) en de Tsjechische Lucie Safarova (WTA-15).

'Petko Dance'
"Kerber ken ik heel goed", lichtte Clijsters toe. "Ik verloor van haar op mijn laatste Wimbledon. Maar dat is haar vergeven. Ze is een heel toffe meid. En Petkovic is een grote persoonlijkheid. Enkele jaren geleden introduceerde ze de 'Petko Dance': een vreugdedansje na elke overwinning. Benieuwd wat ze in Antwerpen in petto heeft..."

Moeilijk beslissen
Clijsters onderstreept het belang van de Diamond Games voor de ontwikkeling van het Belgische tennis. Met Kirsten Flipkens (WTA-59), Yanina Wickmayer (WTA-66) en Alison Van Uytvanck (WTA-102) staan er drie Belgen op de hoofdtabel. An-Sophie Mestach (WTA-105), Ysaline Bonaventure (WTA-200), Elise Mertens (WTA-212) en Klaartje Liebens (WTA-332) kunnen daar via de kwalificaties nog bijkomen. "Dankzij dit toernooi krijgen jonge Belgische tennissters de kans zich te ontplooien op het hoogste internationale niveau. Als directrice is het soms moeilijk om beslissingen te nemen. Ik heb de laatste weken zoveel mails gehad van speelsters met de vraag om een wildcard."

Jonge Belgen
"Dat ik velen van hen nog als speelster ontmoet heb, maakt het niet makkelijker. Maar het idee is om zoveel mogeljk jonge Belgen een kans te geven. Ik ben dan ook blij dat we vier Belgen in het kwalificatietornooi hebben. Dat Wickmayer al een hele tijd terug een wildcard kreeg voor het hoofdtoernooi, lijkt me niet meer dan logisch. Ik ken in heel het circuit geen speelster die harder werkt. Ik denk dat ze haar carrière weer helemaal op de rails heeft. Dat liet ze ook zien met haar knappe vierde ronde op het Australian Open. Dat de tweede wildcard voor het hoofdtornooi naar Van Uytvanck is gegaan, is niet meer dan fair. Zij maakte er op basis van haar WTA-ranking het meeste aanspraak op. Alison behoort bijna tot de vaste waarden in de top 100 en heeft alles in huis om nog hoger te klimmen." .