Verstappen leeft voor racen, maar niet voor autorijden

GETTY
Max Verstappen vindt autorijden eigenlijk helemaal niet leuk. "Dat duurt me te lang. Het is niet uitdagend'', zegt de 17-jarige Limburger met zowel de Belgische als Nederlandse nationaliteit. De jongste Formule 1-coureur aller tijden is sinds kort in het bezit van een voorlopig Belgisch rijbewijs en mag dus de openbare weg op. "Wel met een begeleider, maar ik vind er niks aan. Ik zit liever naast de bestuurder.'' Racen doet Verstappen met een Nederlandse licentie.

Met Max Verstappen moet je praten over autoracen. Dat is zijn passie. Al vanaf zijn zevende zit hij in een kart en rijdt hij iedereen naar huis. Een bijna eindeloze reeks titels prijkt achter zijn naam. "Het mooiste is racen op de limiet. In alles waar een motor zit, wil ik de grens opzoeken. Dat geeft me een enorme adrenalinekick. Angst heb ik nooit. Ik weet precies of ik een bocht vol in kan of dat ik moet afremmen.''

Over een maand maakt de tiener zijn racedebuut in de Grand Prix van Australië, komende donderdag kruipt hij in Barcelona voor een nieuwe test in de bolide van Toro Rosso en zal hij weer de snelheid van meer dan 300 kilometer per uur ervaren. "Als je voor de eerste keer in een Formule 1-auto stapt, ervaar je pas hoe hard zo'n ding eigenlijk gaat. Ze hebben zoveel meer vermogen, trekken enorm snel op en blijven maar accelereren.''

Leeftijd
Dat iedereen valt over zijn leeftijd, boeit Verstappen nauwelijks. ,,De Formule 1 is altijd het doel geweest. Het is het allerhoogste wat je kunt bereiken. Dat zijn de snelste auto's, dus daar wil je dan in racen. Ik heb daar samen met mijn vader al die jaren naar toegewerkt. Ik weet niet beter. Voor mij is de stap ook niet zo groot. De overgang die ik vorig jaar maakte vanuit de kartsport naar de Formule 3, was veel groter.''

Hij heeft heel andere zorgen. ,,Ik ben 1,80 meter lang en mijn streefgewicht is net boven de 70 kilo met helm op. Dat is dus best lastig. Ik moet sterker worden en dus spiermassa kweken, maar mag niet te zwaar worden. Dus volg ik een uitgebalanceerd trainingsprogramma en let ik ook heel erg op mijn voeding. Ik ben al maanden niet meer in de McDonald's geweest. Die opoffering is nodig om te kunnen slagen in de Formule 1, maar het kost me geen moeite.''

Bedachtzaam
Zijn vader Jos was een begenadigd coureur, maar soms wat roekeloos. ,,Zijn zwakke punten heeft hij er bij mij uitgewerkt'', lacht Verstappen. ,,Ik ben een meer bedachtzame racer dan hij was. Mijn sterke punt is inhalen. Dat heb ik wel bewezen in de Formule 3. Ze zeiden vooraf dat het in die klasse heel lastig is om in te halen, maar ik heb het tegendeel bewezen. Ik kreeg ook de prijs voor de mooiste inhaalactie van het seizoen, al vond ik de keuze wel apart, want dat was absoluut niet de mooiste.''

In de autosport ligt zijn toekomst, dat weet Verstappen nu al wel. ,,Ook als ik niet slaag in de Formule 1, zal ik in de autosport actief blijven. Ik maak wel mijn school af hoor, maar ik ben van plan er een succesverhaal van te maken. En dan zal ik ook wel genoeg geld gaan verdienen. Maar geld is voor mij echt geen drijfveer om dit te doen. Denk je dat wereldkampioen Lewis Hamilton gelukkig is, nu het uit is met zijn vriendin?''

GETTY
GETTY

Melbourne
Verstappen heeft al 750 kilometer afgelegd in de Formule 1-bolide van Toro Rosso. De jonge Nederlander kwam begin deze maand in twee dagen tot 170 ronden op het circuit van Jerez. De jongste Formule 1-coureur aller tijden vervolgt zijn 'opleiding' donderdag op de eerste van vier testdagen in Barcelona.

De eerste kennismaking beviel Verstappen goed. "Ik heb lange runs gemaakt om vertrouwd te raken met de auto en vooral om goed te begrijpen hoe de banden zich houden. De motor deed het goed. Tijden waren niet belangrijk.''

Tijden in de testraces zeggen namelijk niks, meent Verstappen. "Omdat je niet weet hoe de andere teams hun auto hebben afgesteld en met hoeveel benzine ze rijden. Er komen ook updates, zodat je steeds weer in een andere auto rijdt. Eigenlijk blijft alleen de basis hetzelfde.''

Tijden gaan pas tellen over een maand, wanneer de 17-jarige Verstappen in de Grand Prix van Australië zijn racedebuut maakt. "Pas in Melbourne moet ik snel zijn. De verwachtingen zullen wel groot zijn, maar ik denk er nog niet zo over na. Als ik zevende of achtste word, zal dat bij Toro Rosso wel voelen als een overwinning.''

GETTY