Zanardi verloor zijn twee benen, maar rijdt dit weekend wel de 24 Uur van Spa

Dirk Bogaerts
44 Formule 1-wedstrijden, twee titels in de Amerikaanse Indy Car, een verschrikkelijk ongeval waar hij zijn twee benen verloor en vervolgens twee gouden en een zilveren medaille op de London Paralympics: dat is in telexstijl het sportieve palmares van de Italiaan Alessandro Zanardi. Zijn sportieve parcours is op zijn minst indrukwekkend. Dit weekend kan u de 48-jarige Italiaan in de Total 24 Hours aan het werk zien.

Op 15 september 2001 vocht Zanardi op de Duitse Lausitzring voor de zege in een race van de Amerikaanse F1 of Indy Car. Plots spinde zijn wagen en aan zeer hoge snelheid werd hij vervolgens geraakt door de Canadees Alex Tagliani. De gevolgen waren verschrikkelijk. Zanardi verloor meer dan helft van zijn bloed en als gevolg van de crash dienden de artsen beide benen te amputeren, waarvan één boven de knie.

IJzeren wil
Maar de Italiaan had een ijzeren wil, vocht terug en al in 2003 zat hij weer in een racewagen, een toerwagen met een dak. Jarenlang streed Zanardi voor BMW in het WK voor toerwagens en tegelijkertijd maakte hij in 2007 zijn debuut in de handbike-competitie. In 2012 behaalde hij in de individuele H4 time trial en de individuele H4 road race een gouden medaille op de Spelen in Londen, naast een zilveren medaille in de team relay. Diezelfde Zanardi gaat dit weekend van start in de Total 24 Hours of Spa, waarna hij meteen naar Zwitserland reist voor het Para-cycling Road World Championship 2015 (28 juli-2 augustus). "En ik wil in 2016 nog naar de Spelen in Rio", opent Zanardi het gesprek.

Remt met prothese
"Maar eerst Spa uiteraard, het zal niet eenvoudig worden. De grote uitdaging dit weekend zijn uiteraard de rijderswissels", vertelt Zanardi verder in de aanloop naar de grootste GT-wedstrijd ter wereld. "Ik rijd samen met ex-F1-rijder Timo Glock en DTM-kampioen Bruno Spengler in een BMW Z4, maar de wagen is natuurlijk niet dezelfde als de andere BMW Z4." Zanardi schakelt en geeft gas aan het stuur, met een ring die parallel bevestigd is achter het stuurwiel. "Het meest innoverende is misschien wel dat ik rem met mijn voeten... met mijn prothese dus. Ze klikken me vast met mijn prothese aan het rempedaal en met de kracht vanuit mijn lichaam rem ik dan."

"We leven maar één keer"
Tot zover de technische uitleg, maar wat drijft de Italiaan om steeds weer nieuwe uitdagingen aan te gaan, waaronder een loodzware 24 uursrace in de Belgische Ardennen? "We leven maar één keer en ik wil alles doen en meemaken. Mijn ongeval is er, dat kan ik niet wegdenken, maar we leven, dus hebben we ook iets te verliezen. Iedereen kan dat, ik ook. Ik zoek zeker niet het gevaar op. Weet je, als ik in de dichte mist naar mijn moeder rijd over de autosnelweg, ben ik één van de tragere chauffeurs. Ik kan het gevaar dan misschien beter inschatten. Kijk naar wat er met Michael Schumacher is gebeurd, jaren racen in de F1 en dan bepaalt een ski-ongeval je leven."

Stripheld
Opvallend gegeven dit weekend, de BMW Z4 GT3 van het trio Zanardi-Glock-Spengler zal in de kleuren racen... van Michel Vaillant, de racende stripheld. "Ik ben blij dat de wagen er speciaal uitziet en de fans zullen het graag zien. En ik start echt niet om zomaar mee te racen, we hebben echt wel ambities!"

Dirk Bogaerts