TomorrowWorld: "Het is normaal dat tentjes nat zijn als het vijf dagen regent"

Een luchtbeeld van de DreamVille-camping in Chattahoochee Hills.
BELGA Een luchtbeeld van de DreamVille-camping in Chattahoochee Hills.
"Oorlogsgebied" volgens de ene, een fantastisch feestje volgens de andere. TomorrowWorld in het Amerikaanse Chattahoochee Hills in Atlanta is voor duizenden festivalgangers - letterlijk - in het water gevallen, maar volgens de organisatie was het minder erg dan het leek.

Afgelopen weekend vond in het Amerikaanse Chattahoochee Hills, in de buurt van Atlanta, de derde editie van TomorrowWorld plaats. Het moest een drie dagen durend feest worden, maar de regen zorgde voor een fikse domper. Zaterdagnacht draaide het vervoer van en naar het festivalterrein volledig in de soep, waardoor uitgeregende festivalgangers noodgedwongen in de berm moesten overnachten.

"Het heeft vijf dagen aan één stuk door geregend", legt woordvoerster Debby Wilmsen uit. "Het terrein is omringd door zandwegen. Door de regen zijn die kleiachtige wegen snel ondergelopen en één grote modderpoel geworden. Door het af- en aanvoeren van shuttlebussen en auto's is die modderpoel alleen maar dieper geworden, waardoor er op een bepaald moment geen vervoer meer door kon."

Duizenden festivalgangers moesten na het festival urenlang wachten op taxi's of shuttlebussen. Bij velen raakte het geduld op, waarna ze te voet probeerden hun auto's te bereiken. "Veel mensen wilden niet langer blijven wachten en zijn op eigen houtje beginnen wandelen, waarna ze verdwaalden in de bossen rond Chattahoochee Hills. Het is het platteland van Amerika, er is daar niet zomaar vervoer en wie zijn weg niet kent, loopt al snel verloren", zegt Wilmsen.

Zondag liet de organisatie weten dat enkel de 40.000 kampeerders op DreamVille toegang zouden krijgen tot het festivalterrein, waardoor ongeveer 10.000 festivalgangers met een dagticket voor zondag eraan waren voor de moeite. Ook wie zaterdag niet meer in zijn doorweekte tentje wou overnachten en uitweek naar een hotel mocht het terrein niet meer op.

'Veel mensen wilden niet langer blijven wachten en zijn op eigen houtje beginnen wandelen, waarna ze verdwaalden in de bossen rond Chattahoochee Hills'

Debby Wilmsen, woordvoerster TomorrowWorld

Voorzorgsmaatregelen

Op Amerikaanse websites regent het inmiddels klachten over de "chaos" en "horror" op TomorrowWorld, waarbij de vergelijkingen met oorlogszones en vluchtelingenkampen lustig in het rond vliegen. Zo zijn er onder meer klachten over de situatie op DreamVille. Het zou één modderpoel zijn, en mensen vertellen hoe ze kilometers moesten wandelen om geholpen te worden omdat de festivalmedewerkers niet wisten wat ze moesten doen.

"Als het vijf dagen aan één stuk door regent, is het normaal dat tentjes nat zijn. Daar kun je als organisatie niks aan doen", reageert Wilmsen. "Dat mensen ver hebben moeten wandelen, heeft te maken met de omvang van het terrein. De afstanden zijn gewoon enorm, ook bij droog weer zouden ze ver moeten stappen. Dat is in België niet anders."

Volgens Wilmsen heeft de organisatie alle mogelijke voorzorgsmaatregelen genomen om het terrein zo comfortabel mogelijk te maken. "We hebben hetzelfde gedaan als in België. We hebben hooi en houtschors rondgestrooid en bepaalde delen met matten afgedekt. Chattahoochee Hills is een enorm terrein, we kunnen dat niet volledig vol leggen met rijplaten. Het bleef ook gewoon regenen. Je kunt hooi blijven leggen, maar dat gaat op een bepaald moment toch ook nat worden. En je kunt geen overdekking plaatsen over 40.000 tentjes."

Wilmsen wil niet gezegd hebben dat de organisatie onvoldoende was voorbereid, zoals Amerikaanse media beweren. "Ik heb alle feiten opgevraagd, die moeten we nog bekijken. Maar sowieso is het controlecentrum in Atlanta vergelijkbaar met dat in België: er zit iemand van de overheid bij, iemand van de security. De organisatie is gebaseerd op dezelfde waarden als degene die we hanteren in België. We gaan nu bekijken wat we beter hadden kunnen doen en waar het is misgelopen in de communicatie."

Volgens de organisatie focussen Amerikaanse media alleen op de gedupeerden, niet op de 40.000 festivalgangers die zich gisteren wel hebben geamuseerd.
TomorrowWorld Volgens de organisatie focussen Amerikaanse media alleen op de gedupeerden, niet op de 40.000 festivalgangers die zich gisteren wel hebben geamuseerd.

Overmacht

Met massaal gedeelde foto's van festivalgangers die in de modder liggen te slapen en beschuldigingen van slechte organisatie, dreigt er enorme imagoschade voor het festival dat zichzelf 'de sleutel tot geluk' noemt in zijn baseline. "Dit is sowieso niet prettig, in de eerste plaats niet voor de bezoekers. Maar we moeten de balans nog opmaken. Hoe groot de imagoschade is, is moeilijk in te schatten. Het is niet leuk om op social media te lezen hoeveel mensen er misnoegd zijn, maar aan de andere kant zijn er nog veel meer mensen die wel een heel fijne tijd hebben gehad."

Volgens Wilmsen vergroten Amerikaanse media het uit. "Zij focussen zich vooral op wat ze via social media van bezoekers zien. Daarbij gaat het bovendien om maar een klein percentage van de bezoekers."

De organisatie van TomorrowWorld wil niet gezegd hebben dat ze met de organisatie van een Amerikaanse tak van het Antwerpse succesverhaal hun hand overspeeld hebben, al geeft Wilmsen wel toe dat de organisatie in België meer ervaring heeft. "In Boom hebben we de kans gekregen om te groeien en zijn we geleidelijk van 10.000 naar 180.000 man gegaan. Bij TomorrowWorld hadden we vanaf dat één 160.000 man op dat terrein. Maar dit was een kwestie van overmacht. Het heeft gewoon ongelofelijk hard geregend. Als het droog was geweest, was dit niet gebeurd."

'Het is niet leuk om op social media te lezen hoeveel mensen er misnoegd zijn, maar aan de andere kant zijn er nog veel meer mensen die wel een heel fijne tijd hebben gehad'

Debby Wilmsen, woordvoerster TomorrowWorld