Richard Ayo-wie? Regisseur 'The Watch' dropt onbekende acteur tussen sterrencast

Ben Stiller. Vince Vaughn. Jonah Hill. Dat ze alledrie al lang hun strepen hebben verdiend in het comedywereldje, hoeven we er eigenlijk niet meer bij te vertellen. Akiva Schaffer nam het trio onder de arm om de hoofdrollen in 'The Watch' te vertolken, maar de regisseur verraste tegelijkertijd vriend en vijand door de zo goed als onbekende Richard Ayoade te casten. Schaffer geeft toe dat het om een wilde gok ging, maar dat dit risico uiteindelijk een schot in de roos bleek te zijn. Ik ontmoette Schaffer en de cast in Los Angeles om er over hun nieuwste film te praten.

Richard Ayoade werd als het 'groentje' van de bende meteen aan de zijde van Ben Stiller, Vince Vaughn en Jonah Hill gezet. De Britse komiek, in onze contreien relatief bekend als Maurice Moss uit de Britse tv-serie 'The IT Crowd', had nog nooit meegespeeld in een film, waardoor hij bij de start van de opnames dan ook eventjes moest wennen aan de samenwerking met deze gevestigde waarden: "Het was vreemd omdat ik van iedereen fan was nog voordat ik aan de opnames begon. Mijn vrouw zegt dat iedereen gaat denken dat ik een wedstrijd heb gewonnen waardoor ik mee mocht spelen in een film met allemaal Hollywoodsterren. En dat is precies hoe ik me de eerste dag op de set voelde."

"Funny as shit"
Hoewel Ayoade zich in het begin wat onwennig voelde, vindt zijn tegenspeler Ben Stiller dat dat eigenlijk helemaal niet nodig was: "Wij wisten niet eens dat hij nog nooit in een film had meegespeeld, dus ik vind dat hij het er voor een eerste keer schitterend van af heeft gebracht. Ik was echt onder de indruk van Richard." Toch begrijpt Stiller waarom Ayoade zenuwen had: "Natuurlijk begrijp ik dat. Ik zou dat ook gehad hebben als ik in zijn schoenen had gestaan. Als je plots op een set staat met drie kerels die veel meer ervaring hebben dan jou, dan kan je haast niet anders dan je geïntimideerd voelen." De komiek is vol lof over de nieuwkomer op het witte doek: "Richard is bijzonder getalenteerd, ook al is hij nog maar net in het filmwereldje aan de slag gegaan. Hij barst van het zelfvertrouwen en hij improviseert graag." Vince Vaughn houdt het dan weer kort maar krachtig: "He is funny as shit."

Dat Ayoade talent heeft, is natuurlijk goed nieuws voor de regisseur - die een groot risico nam door een zo goed als onbekende acteur te casten. Schaffer beseft maar al te goed dat het ook helemaal anders had kunnen uitdraaien: "We konden onmogelijk op voorhand weten of dit de juiste beslissing was. Het was echt een wilde gok omdat hij nog nooit in een film had meegespeeld. Maar ik vind dat hij in het oog springt. Geweldig is dat."

Te gemakkelijk
Waarom Schaffer zo vastberaden was om een onbekende acteur te strikken? "Het leek me te gemakkelijk om vier grote filmsterren aan te nemen. Dat zou overkomen alsof we niet eens de tijd wilden nemen om op zoek te gaan naar andere acteurs. Ik kan me niet meer herinneren wie Richard aan ons heeft voorgesteld, maar ik was vanaf de eerste seconde razend enthousiast. Ik heb heel het weekend zijn werk bestudeerd en tegen maandag wist ik het zeker: dit was precies wat we zochten."

Toen Ayoade de rol kreeg aangeboden, twijfelde hij geen seconde: "Ik vond dat ik moest toezeggen nog voordat ze beseften dat ze een grote fout hadden gemaakt", lacht de Brit. "Maar ook omdat ik fan ben van Ben als acteur, regisseur én scriptschrijver."

Geen dikke nek
Het feit dat er een Brit meespeelde aan de zijde van drie Amerikaanse filmsterren, vond de cast bijzonder vernieuwend: "Het is eens iets helemaal anders", vindt Stiller. "Richard is zo'n beleefde kerel, maar hij heeft tegelijkertijd een duivels goed gevoel voor humor. Hij heeft geen dikke nek en hij barst van het talent."

Hoewel er voor de rol van Jamarcus (Richard Ayoade) heel wat knopen moesten worden doorgehakt, werd al snel duidelijk welke acteurs ze voor de rollen van Evan (Ben Stiller), Bob (Vince Vaughn) en Franklin (Jonah Hill) wilden hebben. "Ben zat al aan het project vast nog voordat het script geschreven was", legt Schaffer uit. "Het script werd naar mij opgestuurd als 'Ben Stiller gaat deze film doen'. De filmstudio was al snel te vinden voor het idee om Vince te casten. En Jonah kende ik al van toen ik - jaren geleden - de set van 'Knocked Up' had bezocht. Eén van de producers vertelde me dat het script eigenlijk al was geschreven met de veronderstelling dat Jonah ging meedoen. We hebben daar dus niet echt over moeten nadenken, het enige dat we moesten doen was ervoor zorgen dat Jonahs agenda het toeliet om op ons voorstel in te gaan."

Idolen
Terwijl Ayoade wilde meespelen omdat hij fan was van Ben Stiller, zegde Hill dan weer toe omdat hij opkijkt naar Vaughn: "Ik heb dit al een miljoen keer gezegd tegen Vince, maar ik vind 'Made' de grappigste film aller tijden. Mijn vrienden en ik praten er tot op de dag van vandaag nog over. Als je me vraagt waarom ik in 'The Watch' wilde meespelen, dan is dit mijn antwoord. Omdat Vince en Ben mijn voorbeelden zijn. Dat ik met mensen kan samenwerken naar wie ik opkijk, is schitterend natuurlijk. It's cool. It's cool."

Dat Stiller, Vaugh, Hill en Ayoade immens veel respect hebben voor elkaar, ligt er tijdens de interviews vingerdik op. Maar met welk soort tegenspelers ze absoluut niét overeen zouden komen? "Arrogante acteurs", antwoordt Hill. "Een beetje hetzelfde als in de 'echte' wereld, nietwaar? Ik haat het wanneer iemand constant moeilijk doet tijdens de opnames", aldus Vaughn. Toch hoeft een arrogante houding niet altijd aan de basis te liggen van strubbelingen op de set: "Er zijn ook mensen die heel leuk zijn, maar die gewoon niet leuk zijn om mee te acteren. Soms klikt het gewoon niet", merkt Hill op. "Het is bijna zoals een partner of een vriendin: je moet goed met elkaar overweg kunnen maar je moet ook goed kunnen praten met elkaar. Weet je wat het is? Het is een kwestie van geven en nemen."

'The Watch' draait vanaf 15 augustus in de Belgische bioscoopzalen.

Ben Stiller
afp Ben Stiller
Richard Ayoade
afp Richard Ayoade
Vince Vaughn
afp Vince Vaughn
Jonah Hill
getty Jonah Hill
getty
Regisseur Akiva Schaffer
epa Regisseur Akiva Schaffer