Westhoek verwelkomde al 310.000 herdenkingstoeristen in 2015

Kaarsjes branden voor de grafstenen van gesneuvelde soldaten in Ploegsteert tijdens herdenkingsceremonie Lichtfront in oktober vorig jaar.
EPA Kaarsjes branden voor de grafstenen van gesneuvelde soldaten in Ploegsteert tijdens herdenkingsceremonie Lichtfront in oktober vorig jaar.
In de eerste zeven maanden van dit jaar kreeg de Westhoek 310.000 herdenkingstoeristen over de vloer. Dat zijn er bijna 100.000 minder dan recordjaar 2014 maar ligt zeker in de lijn van de verwachtingen. Dat maakte het kenniscentrum van provinciebedrijf Westtoer vandaag bekend.

Aan het begin van de herdenkingsperiode mikte de Westhoek op ongeveer 500.000 bezoekers per jaar. Vorig jaar, met de herdenking van de 100ste verjaardag van het begin van de Eerste Wereldoorlog, werden die verwachtingen verpulverd en werd afgeklokt op ruim 800.000 herdenkingstoeristen. In 2015 zou dat cijfer terugvallen tot de eerste verwachtingen van een half miljoen. "Maar dat is nog steeds ruim de helft meer dan het gemiddelde van 350.000 bezoekers op jaarbasis voor de herdenkingsperiode. En met oktober en november nog in het vooruitzicht, moeten we ruim over de 500.000 kunnen gaan", klinkt het optimistisch bij Westtoer. Het provinciebedrijf vergelijkt 2015 dan ook liever met 2013 dan met het uitzonderlijke jaar 2014.

De terugval is vooral te wijten aan de Belgen. Dat waren er bijna de helft minder dan in 2014, maar wel nog altijd ongeveer 15 procent meer dan in 2013. Vorig jaar was er in dit segment een uitzonderlijke piek, vooral te danken aan de media-aandacht en de tv-reeks "In Vlaamse Velden". De buitenlanders, goed voor 58 procent van alle bezoekers, vinden wel nog vlot hun weg naar de Westhoek. De cijfers moeten amper onderdoen voor 2014.

Vooral op vlak van verblijfstoerisme scoort de Westhoek sterk met een toename van 75 procent ten opzichte van 2013, en amper 9 procent minder dan in 2014. Dat vertaalt zich ook in de bezettingsgraad bij de hotels. Die ligt hoger dan in 2013, en met een bezettingsgraad van rond of boven de 70 procent in april, mei en juni doet de sector het goed.

Slag rond Ieper

Westtoer kan zelfs enkele groeicijfers voorleggen ten opzichte van 2014. Vooral de verre markten doen het goed. De volumes blijven klein, maar er kwamen 30 procent meer Australiërs, 70 procent meer Canadezen en zelfs dubbel zoveel Nieuw-Zeelanders naar de Westhoek, en ook de Duitse markt blijft aandikken.

Gemiddeld bezoeken de herdenkingstoeristen drie topsites. Tyne Cot in Zonnebeke blijft met 257.000 bezoekers dé absolute nummer één, gevolgd door het In Flanders Fields Museum te Ieper (178.000) en de Duitse begraafplaats in Langemark (143.000).

"De terugloop hoeft niet eens zo slecht te zijn", aldus Lea Winkeler van Toerisme Vlaanderen. "De cijfers blijven heel goed, terwijl er voor de herdenkingstoerist terug een meer serene en authentieke beleving is."

Er wordt nu al hard gewerkt aan 2017, het herdenkingsjaar van de derde slag rond Ieper, met de slag bij Passendale voorop, en 2018, 100 jaar Wapenstilstand. En er wordt ook al gedacht aan de periode na de herdenking. "Scholen hebben duidelijk een blijvende interesse. Het is dan ook belangrijk deze duurzaam te maken. Herdenking is meer dan een historisch en economisch gegeven. Vredeseducatie is belangrijk en zal na 2018 ook nog lang belangrijk blijven", aldus Franky De Block, voorzitter bij Westtoer.

'Herdenking is meer dan een historisch en economisch gegeven. Vredeseducatie is belangrijk en zal na 2018 ook nog lang belangrijk blijven'

Franky De Block, voorzitter bij Westtoer