Valencia: vijf dagen feesten op de Fallas

Corbis, Belga
In Aalst hebben ze carnaval, in Valencia de Fallas. Van 15 tot 19 maart lopen de straten vol met de strafste creaties in papier-maché. En op de laatste dag worden die... in brand gestoken. Een knalfeest dat de stad letterlijk en figuurlijk in vuur en vlam zet.

Onvervalst volksvermaak, daar staan de 'fallas' van Valencia voor. Wie dit carnaval wil meemaken, doet dat samen met duizenden andere toeristen, maar vrees niet: je kan gerust even aan de drukte ontsnappen om de andere troeven van de kuststad te ontdekken. Calatrava's gebouwen, of het al even impressionante natuurpark van L'Albufera bijvoorbeeld. Fiesta!

Het begint al donker te worden wanneer we aankomen in Valencia, maar Miriam Mascaros van de toeristische dienst wil ons meteen onderdompelen in de Fallas-sfeer. Enthousiast troont ze ons mee naar de Casal Faller van El Pilar. "Een Casal is een groep mensen uit een bepaalde wijk die twee tijdelijke monumenten in papier-maché bouwen: een grote falla en een kleinere kinderfalla. Gerenommeerde artiesten staan in voor het ontwerp - zelfs Dalí heeft ooit een falla ontworpen. Iedereen helpt mee om het bouwwerk op tijd af te hebben. Een jaar lang worden activiteiten georganiseerd om geld in te zamelen, want een grote falla kost al snel 100.000 euro. Het duurste beeld ooit kostte een miljoen euro. Logisch dus dat iedereen wil winnen. De winnaar kan rekenen op extra aandacht en sponsors voor het jaar nadien. Toch is er ook solidariteit, want als de ene Casal in tijdsnood zit, komt de andere helpen", legt Miriam uit.

De Fallas beginnen eigenlijk al op de laatste zondag van februari met het La Crida, De Schreeuw. Dan geeft de kersverse Fallera Mayor - zeg maar de Koningin van de Fallas - vanop de Torres de Serrano het startschot voor de festiviteiten. Vanaf dan is er bijna elke dag iets te beleven, maar het grote publiek, waaronder duizenden toeristen, zakken pas in de nacht van 14 op 15 maart af naar de stad, wanneer de Casal Fallers hun kunstwerken opstellen. Elk monument telt tientallen torenhoge figuren die een grappige kijk bieden op de politieke, economische en sociale toestand van stad, land of wereld.

Dingen mee in de allerhoogste categorie: de fallas van Nou Campanar, Na Jordana, Almirante Cadarso-Conde Altea en El Pilar. Die laatste is uitstekend om je verkenning mee te beginnen. Het kunstwerk staat immers op een pleintje dat langs twee kanten toegankelijk is, zodat je de werken van dichtbij kan volgen. Vorig jaar pakte El Pilar uit met een wel 15 meter hoog monument van mensen, dieren en mythologische figuren, tot in de details uitgewerkt.

Laat maar knallen
Overdag slenter je naar believen van de ene falla naar de andere, maar er zijn twee events die je niet mag missen. Het eerste is de dagelijkse Mescletà, om 14 uur op het plein voor het stadhuis. Duizenden voetzoekers worden dan min of meer ritmisch tot ontploffing gebracht, met een oorverdovend lawaai, een wolk kruitdampen en een laaiend enthousiast publiek tot gevolg. Kom op tijd, stel je op in een van de zijstraten naar het plein of zorg voor oordopjes, want een spektakel als dit heb je nog nooit meegemaakt.

Het mooiste plein is Plaza de la Virgen, waar de kathedraal prijkt.
Corbis, Belga Het mooiste plein is Plaza de la Virgen, waar de kathedraal prijkt.

Het tweede evenement is meer ingetogen. "Op 17 en 18 maart offeren duizenden falleros bloemen aan de maagd Virgen de los Desamparado", legt Miriam uit. Een metershoog houten staketsel wordt beetje bij beetje gevuld met de bloemen die de falleros komen afgeven tijdens een parade voor de patroonheilige van de stad. Dé gelegenheid om mannen, vrouwen en kinderen te zien in hun typische klederdracht.

De deelneemsters aan de feesten, 'falleras', zijn uitgedost in fanatastische kostuums.
Corbis, Belga De deelneemsters aan de feesten, 'falleras', zijn uitgedost in fanatastische kostuums.

Op de voorlaatste dag laten we het luidruchtige centrum even achter ons om bij te tanken in het natuurgebied van Albufera. Het ligt maar op 20 kilometer van de stad, maar wat een oase van rust! Een bootje lokt ons naar de rand van het 3.000 hectare grote meer en voert door allerlei kanaaltjes en bruggen langs de rijstvelden. Die zorgen voor het basisingrediënt van het beroemde streekgerecht: paella.

Nationaal Park L'Albufera ligt op nauwelijks 20 km van Valencia.
Corbis, Belga Nationaal Park L'Albufera ligt op nauwelijks 20 km van Valencia.

Naar het beste strand
We keren terug naar de stad, want willen ook wat meepikken van Valencia zelf. Net buiten het stadscentrum, aan het water, vind je Valencia Marina, een wijk die barst van de hippe bars en restaurants. Ook hier spotten we her en der falleros... én durvers die midden maart al het koude zeewater trotseren. Even afkoelen na al dat feesten, vermoeden we. Vanop een terrasje in de zon knikken we instemmend bij het lezen van Lonely Planet. De reisgids plaatste Valencia's stadsstrand namelijk twee jaar op rij in de top tien van beste stadsstranden. Wie zijn wij om dat tegen te spreken...

Ook een wandeling door Jardines de Turia, een groene oase in de vroegere rivierbedding van de omgelegde rivier Turia, biedt normaal gezien een rustgarantie. Maar ook hier word je nu opgeschrikt door petardos: ontploffende voetzoekers. We stappen onverstoorbaar verder richting einddoel: de Stad van de Kunsten en de Wetenschappen (Ciudad de las Artes y de las Ciencias). Dit complex werd aan het eind van de jaren 90 en het begin van de 21ste eeuw ontworpen door Santiago Calatrava en is hét uithangbord van de stad. De gebouwen zijn omgeven door vijvers en een park, en je vindt er onder meer het Oceanisch Park, een prachtig stadsaquarium. Op een boogscheut ervan ligt het fallas-museum. Jaarlijks wordt één beeld, een ninot, gered van het vuur om het in het museum te zetten.

Stad van de Kunsten en de Wetenschappen
Corbis, Belga Stad van de Kunsten en de Wetenschappen

Nog mooier bij nacht
De sfeer van de Fallas proef je nog beter als de zon ondergegaan is. De tijdelijke kunstwerken zijn de hele nacht verlicht en ogen mooier dan in het harde daglicht. Bijna elke avond is er ook vuurwerk in de Jardines de Turia. Het beste zicht heb je vanop de Puente de Aragon. Zorg dat je op tijd bent om een plaatsje te bemachtigen, vooral op 18 maart, wanneer de belangrijkste vuurwerkshow (de Nacht van het Vuur) plaatsvindt.

Op 19 maart is het bij de winnende Falla een drukte van jewelste. Iedereen wil de creatie een laatste keer bewonderen voor ze in vlammen opgaat. Maar ook de andere fallas kunnen op veel afscheidnemende blikken rekenen. Het blijft vreemd om te beseffen dat alles over luttele uren in brand zal worden gestoken. Wie op de laatste dag alle hoogtepunten wil beleven, moet een beetje plannen. Eerst is er de Parada Gran Mora, honderden figuranten die de belegering van Valencia door de Moren herdenken en in kleurrijke kostuums langs een parcours door de binnenstad trekken. Hiervoor reserveer je het best een zitplaatsje bij de Falla Almirante Cadarso-Conde Altea. In voorverkoop kost je dat 5 euro.

Op 19 maart gaan de prachtige sculpturen in vlammen op.
Corbis, Belga Op 19 maart gaan de prachtige sculpturen in vlammen op.

Tweede grote afspraak is de Cavalcada del Foc of de Vuurparade. Gewapend met vuur, voetzoekers en vuurwerk trekken aangeklede figuranten door de stad, om te eindigen op de Puerta de la Mar, een rond plein waar je de stoet van dichtbij kan bewonderen en een perfect zicht hebt op het afsluitende vuurwerk op de oude stadspoort. Na de parade worden de fallas per categorie in brand gestoken: om 22 uur de kinderfallas, om 22.30 uur de winnaar in de categorie van de kinderfallas. Om middernacht volgen de overige creaties, behalve de winnaar van de Sección Especial. Achter dranghekken kijken honderden mensen toe hoe de vlammen de monumenten in luttele seconden verzwelgen. Enkel een hoop as blijft over. Zonde, vinden wij.

Om 1 uur 's nachts moet de falla van het stadhuis eraan geloven, in aanwezigheid van de burgemeester. Heel wat Valencianen kunnen dan hun tranen niet bedwingen. Gelukkig barst met het vuurwerk erna een groot feest los, waarbij de locals dansen en drinken alsof hun leven ervan afhangt. Om dan in de vroege uurtjes naar huis te keren met een volle maag en een hoofd vol plannen voor volgend jaar...

Lekker eten
Al dat stappen en feesten bezorgt je vast een knorrende maag. Op deze vijf fijne adresjes kan je de innerlijke mens versterken.

A tu Gusto: klein maar hip en gezellig ingericht restaurant, ideaal voor een bezoek aan de Stad van Kunst en Wetenschap. Lekkere keuken, vriendelijke bediening.
A tu Gusto

Ricard Camarena: in dit restaurant met één Michelinster eet je verfijnd in een uniek decor, maar de bediening is toch los. Je kan ook aan een tafel aan de keuken eten.
Ricard Camarena

Samsha: modern restaurant waar je de moleculaire keuken kan proeven. Spectaculaire presentaties, bij elke gang aangepast brood. Samsha

Casa Bodega Montaña: bodega in het oude centrum met uitstekende wijnen en no-nonsensekeuken. Lekker, verzorgd en prima geprijsd. Emiliano Bodega

Lalola: de ideale plek in het centrum van de stad om paella te proeven, zowel binnen als op het terras. Hartelijke bediening.
Lalola restaurante

Praktisch
Erheen: Vueling vliegt rechtstreeks van Zaventem naar Valencia.
Vueling

Verblijf: Wij logeerden in driesterrenhotel Expo Hotel Valencia, in het nieuwe centrum van de stad, op wandelafstand van het oude centrum. Op het dak is een zwembad, waar je ook een mooi uitzicht over de stad (en het vuurwerk) hebt. Je bent hier vlak bij de Fallas, maar verblijft toch rustig. Tal van bussen stoppen voor de deur. Uitgebreid ontbijtbuffet. Expo Hotel Valencia

Meer info: bij de toeristische dienst, een van de infokantoren (bv. op de luchthaven, in de oude stad) of via de website Turis Valencia