Naar het hart van Gran Canaria

Het dorpje Tejeda ligt genesteld op ongeveer 1.000 m boven zeeniveau op de hellingen van een krater.
Het dorpje Tejeda ligt genesteld op ongeveer 1.000 m boven zeeniveau op de hellingen van een krater.
Met gemiddelde temperaturen van 22 °C in de winter is Gran Canaria een favoriete strandbestemming van heel wat Belgen. Maar het zou zonde zijn om het binnenland links te laten liggen. Je ontdekt er een natuurpracht vol naald- en palmbomen, cactustuinen, bergen en valleien met fabelachtige meren.

Uitvalsbasis van onze rit door Gran Canaria is Maspalomas, meer bepaald het wat chiquere gehucht Meloneras. Die plek is niet zomaar gekozen. Een beetje toerist zou wel gek zijn om bij een bezoek aan dit eiland niet de fantastische stranden te bezoeken. Maar we willen wel twee vliegen in één klap slaan: de natuur is hier dichterbij dan je denkt. Vanop ons balkon in Hotel Palm Beach hebben we een prachtig uitzicht op zowat het meest indrukwekkende natuurschoon van dit eiland: Dunas Maspalomas, een 400 hectare groot duinenveld dat uniek is in de Canarische archipel. Het fijne Saharazand - het ligt effectief 200 km verwijderd van de echte Sahara - en de metershoge duinen doen de toerist in geen tijd smeken om een streepje schaduw.

Langs het strand naar het populaire Playa del Inglès stappen duurt minstens een uur. En dat doe je beter niet onvoorbereid. Wie zonder zonnebrandolie die ondraaglijke hitte instapt, vraagt immers om problemen. Het fijne glinsterende zand heeft, wanneer de zon hoog staat, hetzelfde effect als sneeuw of water: het weerkaatst de zonnestralen en laat ze op de huid inbeuken. Desondanks is een verkenningstocht langs de kleine oases, de mooie begroeiing en hier en daar de forse palmbomen het meer dan waard.

Minicontinent
Wie zich bij Gran Canaria alleen overvolle stranden en mastodonten van hotels voor de geest haalt, heeft een vertekend beeld. Liefst 43 procent is hier natuurgebied. Gran Canaria is van vulkanische oorsprong en de combinatie met de vochtige passaatwind uit Afrika heeft hier een minicontinent geschapen met in elke windrichting totaal andere taferelen.

Wie de noordelijke route GC-1 en GC-2 neemt vanaf de hoofdstad Las Palmas, komt in een andere wereld terecht. Hier geen duinen, palmbomen en een gemiddelde jaarlijkse temperatuur van 22 °C, maar vulkanisch zand, groene ravijnen, een ondoordringbaar bos van lindebomen, langs de zee aangelegde bananenplantages, 18de-eeuwse dorpen en indrukwekkende kliffen die de woeste zee bruusk een halt toeroepen. En een beduidend lagere temperatuur, dat spreekt. Het ruwe terrein behoorde ooit toe aan de guanches, de eerste bewoners van dit eiland. Hun cultuur deed archeologen zich honderden jaren later in de handen wrijven.

Kleurrijk Gáldar
Bijna pal in het noorden ligt Gáldar. Vele sites werden er blootgelegd. In 1873 werd de Cueva Pintada ontdekt: de muren van de grot zijn versierd met een soort geometrische schilderingen. Lange tijd is de site ontoegankelijk gebleven, maar twee jaar geleden werd hier een nieuw archeologisch museum en park geopend over de opgravingen en de cultuur van de bewoners van de Canarische Eilanden van voor de komst van de Spanjaarden. Ook zonder grot mag Gáldar er zijn. De oude stad met zijn lieflijke fontein en grote hoofdkerk blijkt een mix van barok en neoclassicisme. In 1981 werd ze beschermd als historisch erfgoed. Net als in Las Palmas gaat de bevolking er creatief om met verf. Gevels worden lichtpaars of knalgeel geschilderd, wat de sfeer alleen maar ten goede komt. De koloniale allure die Gáldar uitstraalt, herinnert je er meteen aan dat het een van die steden is die meer dan 500 jaar geleden werden gesticht. Indrukwekkend is ook Jardin de Cactus y Suculentas. Over de hele wereld bevinden zich zo'n tienduizend soorten cactussen en vetplanten, waarvan er maar liefst tweeduizend in deze uitgestrekte tuin te zien zijn.

Omgekeerde kegel
Het iets meer landinwaarts gelegen Teror bevindt zich niet ver van Pinos de Gáldar, een betoverende plek met honderden eeuwenoude Canarische pijnbomen die opgroeiden tegen de helling van de westelijke krater van de Caldera de los Pinos de Gáldar. Het vulkanische gebergte heeft de vorm van een omgekeerde kegel. De overgang is perfect. Terwijl de pijnbomen langzaam uit het zicht verdwijnen, rijden we Teror binnen, een stadje dat bekendstaat voor de verering van de Maagd van de Pijnboom, de Virgen del Pino, en de beschermheilige van Gran Canaria.

Teror is een groene verademing, een plaats om steeds opnieuw naar terug te keren. De vallei die de verbinding vormt tussen het noorden en centrum van het eiland, herbergt de typische Canarische architectuur die soms moeilijk te vinden is in de andere, grotere steden: huizen met langgerekte, fraai ambachtelijk bewerkte balustrades van pijnboomhout. Bijna alle straten zijn bedekt met kinderkopjes.

We bereiken het midden van het eiland, dat met de Pozo de las Nieves de hoogste piek herbergt (1.949 meter), en passeren langs indrukwekkende ravijnen en beschermde naaldwouden. Van daaruit proberen we de westkant van het eiland te bereiken, met als eerste stop het Parque National de Tamadaba, het grootste natuurpark van Gran Canaria dat zich uitstrekt over verscheidene gemeenten. Kers op de taart hier zijn de enorme dennen rond de Tamadaba-berg. Loodrechte kliffen leveren hier spectaculaire uitzichten op.

Ondertussen verkijken we ons schromelijk op de afstanden. Hoewel Gran Canaria niet meer dan 45 kilometer breed is van oost naar west, is het terrein zo heuvelachtig dat het uren duurt om op je bestemming te komen. Wie aan hoogtevrees lijdt of een zwakke maag heeft, blijft beter thuis.

Honderden haarspeldbochten volgen elkaar op terwijl de weg zienderogen versmalt, de ravijnen steeds dieper worden en naaldbomen het zicht belemmeren. Om elke hoek moeten we claxonneren om eventuele tegenstanders van onze komst te waarschuwen, want de weg is op zijn best anderhalve wagen breed.

Kustweg
De westelijke GC-200 leidt ons terug naar ons eindstation Maspalomas, maar niet voordat we het gezellige havenstadje Playa de Mogan bezocht hebben. Zon kan er bijna permanent gegarandeerd worden. Het stadje pakt zelfs uit met een boodschap van de Wereldgezondheidsorganisatie, die een verblijf aanraadt voor mensen die aan reuma of soortgelijke aandoeningen lijden.

Twintig minuten verder, langs een smalle maar erg knappe kustweg (GC-500) arriveren we opnieuw in Maspalomas. De wagen wordt definitief aan de kant gezet. Het strand lonkt. De enige activiteit die er ons nu nog wacht is zonnebaden.

Logeertips
Seaside Palm Beach Hotel (*****) in Maspalomas: designhotel met knipoog naar de seventies in vrolijke pastelkleuren, met drie zwembaden en wellnesscentrum. Mooie palmentuin en uitzicht op duinen en strand van Maspalomas. Vanaf 1.499 euro per persoon voor zeven nachten in halfpension, vluchten met premium service, aparte check-in, glas champagne, verfijnde maaltijden, gratis transport golfmateriaal, 25 kg bagage. Bij Pegase, via de reisagent, de Thomas Cook Travel Shops, Pegase of tel. 070/75 02 42.

Gran Canaria Princess (****) in Playa del Inglès: in het centrum van de badstad op 1 km van het strand met 431 kamers, twee zwembaden, bars en restaurants. Apart kinderzwembad en miniclub van 4 tot 12 jaar. Bij Neckermann vanaf 779 euro per persoon voor zeven nachten in all-inclusiveverblijf. Neckermann, tel. 070/23 39 66 of in de Neckermann-kantoren.

Praktisch
Erheen: met Thomas Cook Airlines van Brussel naar Las Palmas in 4 uur. Thomas Cook Airlines of de reisagent.

Weer in de winter: ± 22 °C aan de kust, neem voor een rit in het binnenland zeker warmere kledij mee en goed schoeisel.

Info: Gran Canaria - Spain

De Dunas Maspalomas vormen een duinenveld van 400 hectare op het uiterste zuidpuntje van Gran Canaria.
De Dunas Maspalomas vormen een duinenveld van 400 hectare op het uiterste zuidpuntje van Gran Canaria.
Bogen van bloeiende bougainvilles fleuren de straatjes op van het stadje Mogan.
Bogen van bloeiende bougainvilles fleuren de straatjes op van het stadje Mogan.
Playa de Mogan: het klimaat en de zon op deze plek zou heilzaam werken voor aandoeningen als reuma.
Playa de Mogan: het klimaat en de zon op deze plek zou heilzaam werken voor aandoeningen als reuma.
Mundo Aborigen is een themapark waar het leven van de oorspronkelijke bevolking wordt gereconstrueerd.
Mundo Aborigen is een themapark waar het leven van de oorspronkelijke bevolking wordt gereconstrueerd.
Diepe kloven zoals de Barranco del Chorillo doorsnijden het binnenland van Gran Canaria.
Diepe kloven zoals de Barranco del Chorillo doorsnijden het binnenland van Gran Canaria.
Seaside Palm Beach Hotel in Maspalomas.
Seaside Palm Beach Hotel in Maspalomas.